January 24, 2022

“La espectacular subida del litio tiene su origen en el auge de las ventas de coches eléctricos”

ELn sabía que la transición energética de la industria automotriz no era un callejón de rosas, pero ahora se está convirtiendo en un vía crucis. Después de más de un año de cortes en la producción provocados por la escasez de microchips, ahora las baterías amenazan con agotarse. Desde hace un año, el precio de sus componentes ha tocado techo. Empezando por el más importante, el litio. En 2021, el precio del carbonato de litio vendido en China se ha quintuplicado y ha aumentado un 13% desde principios de enero. El cobalto aumentó un 100% en 2021 y el níquel un 15%.

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Este aumento espectacular tiene su origen en el auge de las ventas de coches eléctricos. Constreñidos por las normas medioambientales que tienen prevista, al menos en Europa, la extinción del motor térmico en 2035, los fabricantes están trabajando duro. Volkswagen pronostica que, en ocho años, la mitad de sus autos vendidos serán eléctricos. En 2021, cuando la escasez de chips provocó una fuerte caída del mercado europeo de automóviles, las ventas de este tipo de vehículos se dispararon un 64 %.

Escasez de trabajadores

Esta conversión de operación forzada fue posible gracias al aumento continuo en el rendimiento de la batería y la disminución de su costo. En diez años, el precio del kilovatio hora se ha dividido por diez. Volverá a subir en 2022. Según los analistas de Standard & Poors, la oferta de litio será como máximo de 636.000 toneladas para una demanda de 641.000 toneladas. Conclusión, no todos serán atendidos. El Covid-19, las Olimpiadas en China y la escasez de trabajadores en las minas de Australia se suman a la incertidumbre.

Entonces los constructores se convierten en comerciantes. Compran lotes de producción de mineral. La china BYD, también productora de baterías, acaba de firmar una este miércoles 12 de enero en Chile, mientras que Tesla ha cerrado acuerdos con mineras en Nevada. Por su parte, Volkswagen tiene reservados tonelajes de cobalto con la minera belga Umicore. Esta repentina carrera de la industria automotriz hacia las materias primas explica la movilización del gobierno francés, que anunció esta semana que había liberado mil millones de euros de su plan de recuperación para asegurar el suministro de metales estratégicos.

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La crisis de los semiconductores, que aún no ha terminado, se ha traducido en una reducción de las ventas de automóviles y un aumento de los precios. La presión sobre las materias primas en las baterías reforzará esta tendencia. El próximo mundo es por el momento el de la escasez y la inflación.