January 21, 2022

Insectta cría moscas soldado negras para convertir los desechos de alimentos en biomateriales

“Insectta encaja en ese ecosistema de cultivo de insectos, pero no somos una granja de insectos. Nuestra especialización es desarrollar la tecnología para extraer biomaterial de alto valor de la mosca soldado negra ”, señaló Chua Kai-Ning, cofundador de Insectta.

Las granjas de insectos ya no están relacionadas con los aficionados serios ni se ven como una actividad marginal para unos pocos selectos, pero ahora son un comercio nuevo y próspero que está destinado a cambiar la escena agrícola de Singapur.

Insectta es uno de los pioneros del comercio de moscas soldado negro en Singapur, que ha allanado el camino para el creciente número de granjas de insectos aquí.

Desde combatir el factor ‘ick’ hasta tropezar con una mina de oro, Kai-Ning comparte con nosotros los entresijos de la gestión de la primera empresa de biotecnología de mosca soldado negro de Singapur.

Valorización de residuos con la mosca soldado negra

Crédito de la imagen: Insectta

La cría de insectos no es de ninguna manera un oficio nuevo, pero lo que cambió el juego es la mosca soldado negra. Es un insecto generalmente inofensivo que no muerde ni pica, y está equipado con un superpoder: su apetito voraz.

Una habilidad con la que estoy seguro de que muchos de nosotros en Singapur podemos identificarnos, la mosca soldado negra puede comer hasta cuatro veces su peso corporal y es aún mejor para consumir desperdicios de comida.

Cuando la mosca soldado negra consume todo este material orgánico, su excremento (su producto de desecho) puede usarse como fertilizante para plantas.

“Esto abrió algo nuevo en el cultivo de insectos, donde los insectos no son solo una fuente de proteínas de bajo impacto. Ahora, tienen el potencial de valorizar los residuos ”, explicó Kai-Ning.

Chua kai-ning de Insectta
Crédito de la imagen: Insectta

Como ecologista de corazón, el potencial de la mosca soldado negra para mejorar el desperdicio de alimentos de Singapur fue algo que le habló a Kai-Ning. También está en línea con el objetivo de 30 por 30 de Singapur, que apunta a producir el 30 por ciento de nuestros propios alimentos para 2030.

Sin embargo, a medida que pasaba el tiempo, parecía que tener una granja de insectos no era una ruta sostenible a seguir.

Pronto nos dimos cuenta de que incluso si construimos la granja de moscas soldado negro más eficiente y sorprendente, lamentablemente Singapur no tiene una industria agrícola sólida. No tenemos los medios para respaldar la economía de escala. La mano de obra es cara y, además, la tierra es muy cara. El modelo de cultivo de insectos no iba a funcionar en Singapur.

Entonces, como negocio, eso realmente nos llevó a pensar, ¿qué más valor podemos capturar de la mosca soldado negra? Los productos agrícolas no pueden ser todo lo que hay que hacer.

– Chua Kai-Ning, cofundador de Insectta

De una granja de insectos a una empresa de biotecnología

Si bien Insectta comenzó como una granja de insectos, su modelo de negocio se ha convertido en algo completamente diferente. No compite, sino que complementa el cultivo de insectos.

“Con la ruta habitual de cultivo de la mosca soldado negra, las larvas se recolectan y se utilizan como alimento para animales, y la caca de larvas (o excremento) se recolecta y se usa como fertilizante. Sin embargo, aquí en Insectta, es diferente. Dejamos que las larvas crezcan en el capullo y luego en adultos ”, dijo Kai-Ning.

insecto negro soldado mosca
Crédito de la imagen: Insectta

En el modelo de extracción de Insectta, usan las conchas de los capullos después de que han eclosionado.

“Mucha gente pensará que es un modelo tan extraño, dejar que los insectos se reproduzcan sin parar y tomen los caparazones de los capullos”, reflexionó Kai-Ning.

“Aquí es donde hay que entender cómo encaja Insectta en la cadena de suministro”, continuó. “No queremos ser los agricultores del insecto porque Singapur no es el lugar para cultivar. En cambio, lo que hacemos es acercarnos a las granjas del sudeste asiático y les quitamos sus subproductos, que son las cáscaras de los capullos “.

Aquí es donde las cosas se ponen interesantes. Estos biomateriales extraídos por Insectta se utilizan en industrias de alto valor como la cosmética, la farmacéutica y la bioelectrónica.

Es un descubrimiento bastante revolucionario porque lo que Insectta ha desarrollado esencialmente es una técnica para obtener biomateriales de alto valor a partir del desperdicio de alimentos.

Superar el factor ‘ick’

Kai-Ning confía en que el cultivo de insectos es el futuro, pero siente que “no hay forma de que vayamos a tener un mercado si esta generación crece aterrorizada por los insectos”.

Como tal, considera que el “factor ick” es uno de los obstáculos más grandes para poner en marcha a Insectta. Después de todo, la mosca soldado negra no es exactamente la más adorable de las criaturas.

“Como cofundador, no se trata solo de tener un producto que sea muy bueno; La educación del consumidor y la parte de divulgación también son igualmente importantes ”, dijo Kai-Ning.

En los primeros días, tanto Kai-Ning como su cofundadora comercializaban sus productos en los viveros, pero descubrió que, dado que la mayoría de los propietarios de los viveros son mayores, también tenían una mente menos abierta acerca de la existencia de ‘caca de insectos’ en sus estantes.

“Son como, ‘¿Caca de insectos? Eee muy desagradable. ¿Hay huevos de gusanos adentro? ¿Hay insectos adentro? ‘”, Relató Kai-Ning. Por supuesto, la ironía de la situación es que estos viveros también almacenan estiércol de pollo y vermicast (caca de lombriz), con los que están completamente a gusto.

Insectta
Crédito de la imagen: Insectta

Para Kai-Ning, todo el ‘asco’ alrededor de los insectos está realmente en la mente. Ella encuentra irónico que la gente esté bien con ciertos productos de insectos como la miel, que es esencialmente “vómito de abeja”.

Lo tenemos en tan alta estima que incluso es aceptable ponérnoslo en la cara y comérnoslo, pero la mayoría encuentra otros insectos “repugnantes”, anotó.

La única forma de cambiar esta percepción es con la educación del consumidor para “generar sentimientos positivos junto con los insectos”. Esta es también la razón por la que ha calificado a Insectta más como un producto de estilo de vida para ayudar a cambiar la forma en que las personas ven a los insectos.

Fuimos los primeros en traer mosca soldado negro a Singapur. También fuimos los primeros en muchas, muchas cosas, no solo el concepto, el negocio, sino también la legislación.

Fuimos los que trabajamos con la Autoridad Agroalimentaria y Veterinaria de Singapur (AVA) para elaborar pautas para el cultivo de insectos en Singapur. Todo, desde la mano de obra hasta la bioseguridad, hasta cómo se levantaría el lugar, lo hicimos nosotros.

– Kai-Ning, cofundador de Insectta

La mina de oro del quitosano y la melanina

Además de sus programas de divulgación y educación, Insectta se dedica a extraer biomateriales que son muy valiosos y lucrativos, como el quitosano y la melanina.

Insectta, quitosano
Crédito de la imagen: Insectta

Uno de los productos que produce Insectta es el quitosano, que es un carbohidrato que se refina a partir de la quitina.

Viene con una gran cantidad de beneficios: es antimicrobiano, antiinflamatorio, antioxidante e hidratante. Dadas sus muchas cualidades ventajosas, el quitosano ya se utiliza en muchos productos agrícolas y farmacéuticos.

Por muy bueno que sea el quitosano, la forma en que se produce es insostenible. Actualmente, el quitosano se produce a partir de conchas de camarón y cangrejo, lo que implica la extracción de recursos marinos que dañan la acuicultura y también son contaminantes.

En contraste, los métodos que usa Insectta para extraer el quitosano de la mosca soldado negra usan menos químicos y producen menos descargas de aguas residuales que el quitosano producido tradicionalmente.

“Lo que los fabricantes y consumidores obtienen es quitosano de muy alta calidad. Eso es más sostenible tanto desde la fuente como desde el método de producción ”, dijo Kai-Ning.

Insectta actualmente suministra quitosano que se usa en un aerosol antimicrobiano para productos que se comercializan en los grandes supermercados. Si bien el quitosano ya está establecido en el campo, el desafío es lograr que los fabricantes cambien, lo que no es demasiado difícil.

Por otro lado, la melanina es la verdadera fuente de dinero.

La melanina es un pigmento que se produce naturalmente en nuestro cuerpo que hace que nuestra piel se broncee y el cabello se oscurezca. Sin embargo, es muy caro de producir por sí solo, por eso es tan valioso. Para darle una idea aproximada, el precio de mercado de la melanina es de aproximadamente S $ 2,000 por gramo.

“Tengo un pequeño frasco de melanina aquí que vale S $ 4,000, así que llevo un producto por valor de S $ 4,000 en mi bolso todo el tiempo”, dijo Kai-Ning riendo mientras sostenía la botella sobre nuestra llamada de Zoom.

Actualmente, la melanina se está investigando como terapia contra el cáncer. También es biodegradable y biocompatible con la electrónica, por lo que puede usarse en implantes que se colocan debajo de la piel. La melanina también se puede utilizar en circuitos de impresión 3D, por lo que las posibilidades son infinitas.

“La idea general es que la melanina puede ser un reemplazo biodegradable y biocompatible para muchas cosas como los metales pesados ​​y la terapia del cáncer y todo eso. Lo único malo de la melanina es que es muy cara. Por lo tanto, no puede salir del mundo académico, ya que es demasiado caro para su uso comercial ”, explicó Kai-Ning.

La razón por la que es tan cara es que la melanina es poco común. Es muy difícil de extraer y de producir en un laboratorio. Además, también tiene un rendimiento muy bajo. Dado que se puede extraer muy poco a la vez, su escasez lo hace aún más valioso.

Como tal, lo que ha hecho Insectta es desarrollar una tecnología patentada que les permite extraer melanina, esencialmente de los desechos de alimentos, utilizando la mosca soldado negra como intermediaria.

Insectta como criadero para suministrar a otras granjas

Además de extraer biomateriales, Insectta también funciona como un criadero que suministra huevos a otras granjas de insectos.

La cría de la mosca soldado negra es un proceso bastante tedioso y engorroso. Al tener un criadero, las granjas de insectos más pequeñas no tienen que dedicar una gran parte de sus recursos a la cría y centrarse en otras partes de la granja.

En este momento, es posible que veas pequeños proyectos de mosca del soldado negro apareciendo en todo Singapur y la mayoría de ellos se han abierto con nuestra ayuda. Somos nosotros quienes les asesoramos sobre las pautas de crianza de insectos y todo eso.

Queremos que la industria de la mosca del soldado negro crezca bien. Estas granjas que producen productos de insectos no son nuestros competidores. Los vemos como colaboradores porque son a ellos a quienes eventualmente vamos a comprar la materia prima.

– Kai-Ning, cofundador de Insectta

Aparte de todos los logros de Insectta, algo significativo para Kai-Ning como cofundadora de Insectta es cómo puede contribuir a STEM (ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas).

“Una cosa que recientemente me ha dado cuenta, no por mi introspección, sino por lo que otras personas me dicen es que Insectta es un ejemplo de cómo mostrar que las mujeres jóvenes pueden entrar y salir en STEM. Incluso sin una experiencia en STEM, aún puede contribuir a la industria STEM “.

De hecho, Insectta es más que solo errores. Lo que están haciendo con la valorización de residuos para la extracción de biomateriales es emocionante y revolucionario.

Con sus planes de escalar a una planta de energía el próximo año, Insectta está a la vanguardia de la innovación y apenas están comenzando.


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Crédito de la imagen destacada: Insectta