December 8, 2021

La raza importa: “¿Cómo se siente ser una de las pocas personas negras en su industria?”

autor Zakiya Dalila Harris
FOTO POR NICOLE MONDESTIN FOTOGRAFÍA

¿Has leído La otra chica negra de Zakiya Dalila Harris? La nueva novela más vendida trata sobre una chica negra que trabaja en el mundo blanco de la publicación de libros y la tensión que se genera cuando contratan a otra chica negra. Las microagresiones palidecen frente a las otras fuerzas siniestras en juego en este thriller que dobla el género, que ha acumulado críticas deslumbrantes calificándolo de “subversivo”, “brillante” y “inteligente como un látigo”.

Para esta entrega de nuestra columna Race Matters, Christine Pride se sentó con la autora Zakiya Dalila Harris para hablar sobre raza, escritura y publicación.


Christine: Estoy encantada de hablar contigo hoy por muchas razones, entre ellas nuestra experiencia compartida como una de las pocas personas negras en las publicaciones. En una entrevista reciente con Robin Roberts en GMA, dijo que era muy joven cuando sabía que era escritor. ¿Como supiste?

Zakiya: Me encantaba escribir historias cuando era niño. Mi padre es escritor; escribió una columna en un periódico y enseñó periodismo en la universidad. Entonces, las habilidades de lectura y escritura eran importantes en mi hogar. Cuando tenía 12 años, envié una historia a un concurso patrocinado por la revista American Girl. El mensaje era una ilustración de una niña de pie en un buzón con una carta en la mano y dos niñas de pie con ella, mirándola como, Dios mío. Entonces, escribí una historia sobre una chica que gana dos entradas para un concierto y tiene que decidir qué amigo traer. Ganó y apareció en la revista, mi primera publicación oficial. No tenía mucha confianza cuando era joven, así que eso fue validado. Más tarde, después de especializarme en literatura inglesa en la universidad y obtener mi maestría en bellas artes en la New School, me convertí en asistente editorial en Random House.

Tengo curiosidad sobre su transición de editor a escritor, habiéndolo hecho yo mismo. ¿Cómo es estar del otro lado?

Disfruté trabajando en publicaciones, pero es difícil ser escritor. y editor. Hay mucha fatiga que conlleva administrar el proceso de producción y tratar de hacer felices a todos. Además de eso, estaba la fatiga de ser la única mujer negra en el departamento editorial y no saber si algo cambiaría alguna vez. Una vez que me ascendieron a Editor Asistente, debería haber estado feliz, pero … no lo estaba. Me di cuenta de que tendría que sacrificar mis propias salidas creativas para centrarme en el trabajo de otras personas. En ese momento, ya había empezado a escribir. La otra chica negra y estaba tan metido en ello. Dejar de fumar fue una decisión difícil, me sentí culpable de dejar a mis jefes y había pasado años estableciéndome, pero pensé que tenía que hacer esto por mí.

Qué decisión tan valiente renunciar a un sueldo fijo y un seguro médico. ¿Hubo alguna vez un momento en el que tuviste un yikes-I-might-I-might-not-be-able-to-do-this?

Definitivamente tenía dudas sobre mí mismo. Comencé a escribir la novela en enero de 2019 y dejé mi trabajo en abril. Trabajaba en trabajos de medio tiempo y sentía que tenía mucho que demostrarme a mí mismo y a los demás. Cuando mi borrador estuvo listo, consulté a los agentes y uno de ellos me dijo que a ella le gustaba el libro, pero básicamente dijo: “Creo que debería cambiar la industria de la publicación a otra cosa”. No creía que la industria editorial estuviera preparada para afrontar algunos de estos problemas o ser llamada a la tarea. Lloré porque pensé que esa sería la respuesta que seguiría recibiendo de los agentes. Afortunadamente, no lo fue: conocí a mi maravillosa agente, Stephanie, unas semanas después de eso, y vendimos el libro en febrero de 2020.

¡En una gran subasta! Felicitaciones. Una de las mejores partes de tu libro es cuánto te das cuenta de lo que significa ser la única persona de cualquier categoría en la sala. ¿Hubo momentos en los que sentiste que no puedo incluir este ejemplo de la vida real?

En general, tuve una experiencia realmente buena en la publicación, pero todavía hay momentos en los que dices: Guau – por ejemplo, la falta de asistencia a las reuniones de diversidad y las conversaciones circulares, como, ‘¿Qué significa la diversidad?’ Además, esas conversaciones en torno a: ‘¿Hay público para ciertos libros?’ Mucho silbido de perro, lenguaje codificado. Fue enloquecedor. Incluso más allá de la raza, me preguntaba, ¿por qué había tantos hombres en la cima? Eso me hizo rascarme la cabeza. Entonces, quería que la novela transmitiera lo que un entorno como ese, uno que no te hace sentir que puedes hablar, te hace sentir. Además, la idea de hacerte sentir pequeño, o querer mezclarte, y lo que es ser un extraño. Es tan complicado navegar.

¿Quién era la audiencia de su libro mientras lo escribía? ¿Fue escrito específicamente para lectores negros?

Definitivamente esperaba que resonara en los lectores negros, especialmente en las mujeres negras, razón por la cual no “traduje” las referencias culturales negras que aparecen en este libro. Quería que mis personajes se sintieran y sonaran realistas para los lectores negros. Y esperaba que este libro también tuviera una audiencia blanca. Quería que los lectores que no entendían estas conversaciones, las de texturas de cabello negro, por ejemplo, buscaran estas cosas. Y aunque la novela sigue principalmente a personajes negros, muchos de los problemas que enfrentan estos personajes son causados ​​o fuertemente influenciados por una estructura de poder severamente desequilibrada que se basa en 400 años de supremacía blanca. Mi esperanza es que este libro anime a las personas a comprender mejor sus propios prejuicios y puntos ciegos.

Otra cosa que tenemos en común es que tenemos la misma editora, la fabulosa Lindsay Sagnette, que resulta ser blanca. Tengo curiosidad, dado el tema de su libro, ¿tenía sentimientos fuertes sobre la raza de su editor?

Cuando estaba escribiendo el libro, pensaba que si una persona, blanca o negra, estaba interesada en esta novela, seré feliz. Y de manera realista, dada la cantidad de editores blancos más que hay, sabía que era probable que terminara con un editor blanco. Entonces, en última instancia, estaba menos preocupado por la raza que por el ambiente general. Otra cosa fue que ya tenía muchos lectores negros para el manuscrito, mi papá, mis amigos, así que pensé que sería útil tener un editor blanco para tener esa perspectiva. Me encantó trabajar con Lindsay; ha sido una apasionada de este libro desde el principio y su ojo crítico lo hizo mucho, mucho más fuerte. También tuve la gran fortuna de recibir una segunda ronda de ediciones de Chelcee Johns, una editora negra que también había ofertado por el libro. A pesar de que terminé firmando con Lindsay, Chelcee todavía quería estar involucrada con La otra chica negra, y para mi gran fortuna, Simon & Schuster hizo que eso sucediera.

Hablando de editores, ¿qué consejo le daría a las personas negras o POC que quieran irrumpir en la publicación?

La publicación está pasando por un impulso muy necesario para contratar a más gente de POC. Más allá de estar atento a las ofertas de trabajo oficiales, una clave es la creación de redes. Las redes sociales son una buena herramienta para construir relaciones; puede participar en las conversaciones en línea que tienen lugar entre escritores, editores y agentes. También hay programas de mentores en estos días diseñados para ayudar a las personas de color a obtener acceso, como People of Color in Publishing. Tampoco tenga miedo de enviar correos electrónicos en frío a una persona de la industria. Enviar una nota agradable al agente o editor de un libro que te encanta puede abrir una puerta o iniciar una conversación.

De acuerdo, última pregunta: las primeras novelas suelen ser personales de alguna manera. ¿Qué elementos de tu libro son los más ?

Yo diría, la ansiedad de Nella por no ser ‘lo suficientemente negra’. Crecí en Connecticut, que era bastante blanco, y luego fui a la universidad en UNC-Chapel Hill, donde, al menos al principio, en su mayoría tenía amigos blancos. Íbamos a fiestas de fraternidad y me sentía tan fuera de lugar. Tenía este anhelo por la comunidad negra, pero también sentía que no encajaba en eso porque había estado con tanta gente blanca. Hubo este tira y afloja. En el tercer año, encontré a mi gente y viví con un grupo de mujeres negras en el último año, lo cual fue increíble.

Cerremos con una rápida ronda de fuego rápido:

Que te mantiene despierto en la noche?
Estaba ansioso por poder transmitir mi libro de la manera que quería a otras personas. Me preocupo constantemente por decir algo incorrecto.

¿Cuál es el primer libro que te encantó cuando eras niño?
Ella encantada de Gail Carson Levine.

Autor que eres, vivo o muerto.
He leído mucho a Stephen King en diferentes etapas de mi vida, y su trabajo y entrevistas sobre escritura siempre me han hablado.

Si pudieras decirle a la gente que lea un libro, además del tuyo, ¿cuál sería?
Cultish de Amanda Montell. Se trata del lenguaje, las tendencias y la naturaleza humana: las formas en que nos movemos por el mundo y nos vemos a nosotros mismos y cómo la sociedad desarrolla ciertos términos y grupos y por qué. Lo encontré fascinante y relevante; ha cambiado mi forma de ver el mundo.

Merienda o ritual de escritura favorito.
Café y un plato de sémola.

Muchas gracias, Christine y Zakiya. The Other Black Girl salió el 1 de junio de 2021.

PD: Más columnas de Race Matters y cinco cosas que quiero decirles a mis amigos blancos.