October 18, 2021

Cómo el cambio climático está haciendo que partes del mundo sean demasiado cálidas y húmedas para los humanos

Cuando se trata de calor, el cuerpo humano es notablemente resistente: es la humedad lo que dificulta el enfriamiento. Y la humedad, impulsada en parte por el cambio climático, está aumentando.

Una medida de la combinación de calor y humedad se llama “temperatura de bulbo húmedo”, que se determina envolviendo un mecha húmeda alrededor del bulbo de un termómetro. Los científicos están utilizando esta métrica para determinar qué regiones del mundo pueden volverse demasiado peligrosas para los humanos.

Un término del que rara vez escuchamos, la temperatura de bulbo húmedo refleja no solo el calor, sino también la cantidad de agua que hay en el aire. Cuanto mayor sea ese número es decir, más difícil es que el sudor se evapore y que el cuerpo se enfríe.

[Wet-bulb temperature is important, climate experts say. So what is it?]

En un cierto umbral de calor y humedad, “ya no es posible sudar lo suficientemente rápido para evitar el sobrecalentamiento”, dijo Radley Horton, profesor del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia.

Los científicos han descubierto que México y América Central, el Golfo Pérsico, India, Pakistán y el sudeste de Asia se encaminan hacia este umbral antes de fin de siglo.

“Los riesgos del calor húmedo se subestiman enormemente en la actualidad y aumentarán drásticamente en el futuro”, dijo Horton. “A medida que las ubicaciones de todo el mundo experimentan extremos anteriormente raros o sin precedentes con una frecuencia cada vez mayor, corremos el riesgo de que nuestros mensajes anteriores sobre el riesgo de calor extremo, ya lamentablemente inadecuados, no alcancen la marca”.

Podría pensar que estar más cerca de la playa sería una excelente manera de atrapar la brisa del mar y refrescarse. Pero Horton dijo que la proximidad al agua en condiciones extremas podría empeorar las cosas. Como las temperaturas cálidas hacen que el agua se evapore, agrega humedad al aire.

“Si estás sentado en una ciudad a lo largo del Golfo Pérsico, la brisa del mar podría ser una brisa mortal”, dijo.

Para comprender mejor por qué estos lugares se están volviendo demasiado cálidos y húmedos para que los humanos los soporten, primero debe comprender cómo se enfría el cuerpo.