October 19, 2021

En el Lejano Oriente de Rusia, los pioneros de la tecnología sueñan con un centro de innovación en la ‘Isla Cyborg’

VLADIVOSTOK, Rusia – Para ver las ambiciones de Rusia de tener su propia versión de Silicon Valley, diríjase a unas 5.600 millas al este de Moscú, atraviese las colinas de Vladivostok y luego cruce un puente desde el continente hasta la isla Russky. Es aquí, una cabeza de playa en la Cuenca del Pacífico, donde el Kremlin espera crear un centro para la innovación en robótica e inteligencia artificial con el objetivo de impulsar la capacidad de Rusia para competir con Estados Unidos y Asia.

Ya se ha sugerido un nuevo nombre para el área: “Isla Cyborg”.

“Tenemos un sueño”, dijo Artur Biktimirov, un neurocirujano asociado con el desarrollador de prótesis de alta tecnología Motorica, que tiene algunas operaciones en Russky Island y planea expandir su presencia. Biktimirov espera que Motorica sea la primera en un boom tecnológico allí.

Ilya Chekh, jefe de Motorica, que produce prótesis de mano innovadoras para adultos y niños, en el Centro de Innovación Skolkovo en Moscú. (Arthur Bondar para The Washington Post)

También lo hace el presidente ruso Vladimir Putin. Durante años, Putin ha enfatizado la necesidad del país de mantenerse al día en el campo de la inteligencia artificial. En 2017, hablando con un grupo de estudiantes, Putin dijo que “quien se convierta en el líder en esta esfera se convertirá en el gobernante del mundo”. En una conferencia de IA a fines del año pasado, advirtió que “la historia conoce muchos casos en los que grandes corporaciones globales e incluso países literalmente durmieron a través de un avance tecnológico y fueron barridos del escenario histórico de la noche a la mañana”.

Pero Rusia ha luchado como heredera del formidable legado de innovación de la Unión Soviética durante las carreras armamentísticas y espaciales de la Guerra Fría. Los inversores extranjeros están nerviosos por las sanciones occidentales. Y muchos jóvenes rusos se van en busca de oportunidades mejor pagadas en el extranjero en tecnología y otros campos, lo que se suma a una fuga de cerebros nacional.

Se ha recurrido al Lejano Oriente de Rusia, a las puertas de China, la península de Corea y Japón, para solucionar el problema. Un fondo del gobierno encargado por Putin está invirtiendo en proyectos que van desde las prótesis de Motorica hasta Promobot, que crea robots inquietantemente realistas. Las escuelas locales de robótica para niños de hasta 4 años se han puesto de moda, una potencial tubería de cosecha propia.

“Todavía estás tratando de forzar algo que en Occidente es mucho más orgánico, de abajo hacia arriba”, dijo Jeffrey Edmonds, investigador principal del grupo de expertos CNA en Arlington, Virginia. “El gobierno de los Estados Unidos no tiene que fomentar la investigación de la IA porque las empresas aquí quieren hacerlo “.

Un trabajador arma una prótesis de mano en las oficinas de Motorica en Moscú.(Arthur Bondar para The Washington Post)

Los ojos para cabezas de silicona se crean en el laboratorio de Promobot en Vladivostok.(Arthur Bondar para The Washington Post)

Los niños reciben una lección sobre robots en Robocenter, una academia privada de robótica en Vladivostok. (Arthur Bondar para The Washington Post)

Real al tacto

Con sus empinadas colinas y amplios puentes, Vladivostok tiene un poco de San Francisco en su ambiente. Son siete zonas horarias y un vuelo de ocho horas desde Moscú, un rincón de Rusia donde la gente suele decir que se siente como una ocurrencia tardía para el Kremlin.

Pero durante los últimos seis años, el gobierno ha estado tratando de persuadir a la gente para que se mude al este escasamente poblado, incluso ofreciendo una hectárea gratis (aproximadamente 2.5 acres) de tierra en el área. Algunos visitantes extranjeros a Vladivostok pueden recibir una visa electrónica simplificada y gratuita por hasta ocho días, un alcance económico para los mercados asiáticos cercanos. También existen exenciones fiscales regionales para empresarios e inversores.

Una vista del Puente Dorado en Vladivostok.
Una vista del Puente Dorado en Vladivostok. (Arthur Bondar para The Washington Post)

En 2018, Putin creó el Far East High Technology Fund para invertir en empresas de tecnología que deseen tener al menos una parte de sus operaciones en el área. Uno de los beneficiarios fue Promobot, fundado en 2015 y uno de los mayores fabricantes de robots de servicio autónomos en Rusia. En los últimos tres años, su cartera se ha expandido a robots humanoides con ojos azules y una piel que se siente real, pero no cálida, al tacto.

[Toyota’s basketball robot stuns at the Tokyo Olympics with its flick of the wrist]

Así terminó Peter Chegodayev en el sótano de un edificio en el centro de Vladivostok, compartiendo espacio con una panadería que hace que su laboratorio huela a pan.

Chegodayev se considera a sí mismo un artista, un escultor, para ser exactos, más que un ingeniero. Sus obras maestras: robots adornados con piel, cabello, ojos e incluso músculos faciales realistas.

“Inconscientemente nos comunicamos más abiertamente con lo que se parece a nosotros”, dijo Chegodayev. “Así que creo que todo esto es importante para compartir mejor la información entre los seres humanos y la inteligencia artificial, para aprovecharla al máximo”.

Los antecedentes de Chegodayev incluyen una década en la industria del cine, donde trabajó en efectos visuales. Para los no iniciados, su laboratorio ahora parece sacado de una película de terror.

Bustos de cabezas de aspecto humano están esparcidos por las mesas. Todos son idénticos, siguiendo el modelo del cofundador de Promobot, Alexei Yuzhakov. El objetivo es que algún día Yuzhakov se pare al lado de su robot clon y para el par sea indistinguible.

Con pequeños imanes colocados con precisión debajo de la piel de silicona, los robots humanoides de Promobot pueden replicar casi todos los movimientos faciales de las personas. Chegodayev los ha diseñado para que tengan esencialmente 38 de los 42 músculos faciales de los humanos. Pero pueden programarse para sonreír siempre.

[‘Are you thirsty?’ This AI-enabled robot can bring beer to holiday parties.]

El cabello se cose a mano fila por fila en un proceso minuciosamente lento: puede llevar un mes para un robot. Los ojos están pintados individualmente. Los rostros incluso tienen hoyuelos.

Los robots son utilizados principalmente por instituciones educativas, dijo el director de desarrollo de Promobot, Oleg Krivokurtsev. Por ejemplo, los estudiantes de medicina rusos pueden practicar encuestando a un paciente con uno. Las iteraciones más antiguas funcionan como bots de servicio al cliente en museos y oficinas gubernamentales en Moscú y Perm, Rusia, donde tiene su sede la empresa.

Krivokurtsev dijo que la ventaja de abrir una división en Vladivostok es una fuerza laboral más barata en comparación con Moscú, y aún más en comparación con los países potenciadores de la tecnología. También podría ser un nuevo punto de partida.

“Ahora planeamos ingresar activamente a la región de Asia-Pacífico desde Vladivostok”, dijo. “Y ya hemos comenzado este trabajo”.

‘Humanos del futuro’

En Russky Island, a poca distancia de la oficina de Promobot, otra compañía tiene en mente a los cyborgs, o “humanos del futuro”, como los llama Ilya Chekh, el jefe de Motorica. Hasta ahora tienen un brazo. Chekh dijo que los órganos y huesos artificiales podrían ser los siguientes.

[The robot will see you now: Health-care chatbots boom but still can’t replace doctors]

Las prótesis biónicas de brazo de Motorica utilizan sensores conectados al tejido muscular del paciente para permitir algún movimiento, como agarrar una botella. El objetivo a largo plazo es lanzar una prótesis que simule completamente la movilidad de la mano, utilizando inteligencia artificial.

El esperado traslado de Motorica a Russky Island la convertirá en una de las primeras empresas de tecnología con una base allí. Con una población de menos de 6.000 personas, Russky Island permanece en gran parte sin desarrollar más allá del campus de la Universidad Federal del Lejano Oriente, que se inauguró en 2013. El campus alberga un foro económico anual y fue el lugar de reunión de Putin y Kim Jong Un de Corea del Norte en 2019. La universidad también tiene su propio programa para fomentar la creación de empresas.

Motorica ha propuesto convertir la isla de 38 millas cuadradas (casi el doble del tamaño de Manhattan) en una zona especial que eliminaría las barreras regulatorias y legales sobre dispositivos y sensores implantables, esencialmente acelerando el desarrollo de tales tecnologías médicas. De ahí la idea de la “Isla Cyborg”.

“Tendría sus propias regulaciones, comités de ética simplificados, certificación simplificada, la capacidad de realizar algunas operaciones piloto sin pasar por los ensayos clínicos, etc.”, dijo Chekh.

Una vista de la isla Russky, con el monasterio de San Serafín en primer plano y una base militar en la cima de la colina. (Arthur Bondar para The Washington Post)

Una biblioteca en el campus de la Universidad Federal del Lejano Oriente, que se inauguró en Russky Island en 2013. (Arthur Bondar para The Washington Post)

Se ve un viejo barco de pesca en la isla Russky.(Arthur Bondar para The Washington Post)

La base actual de Motorica es el Centro de Innovación Skolkovo en Moscú, un sitio del gobierno para nuevas empresas. El plan es trasladar gradualmente más operaciones a Russky Island y ayudar a generar un nuevo grupo tecnológico.

“Si se toma a China y Estados Unidos, entonces, naturalmente, Rusia es mucho peor en desarrollo, pero no en todas las áreas”, dijo Chekh. “Veo iniciativas de este tipo relacionadas con tecnologías invasivas mucho más prometedoras en términos de liderazgo tecnológico que la IA”.

“Para la IA parece que es un poco tarde, pero al menos tenemos los mejores programadores del mundo”, agregó.

Todos with botes

En un aula del Robocenter de Vladivostok, una academia privada de robótica, tres niños de 5 años están parados alrededor de una pista improvisada sosteniendo controles remotos.

Sus creaciones, bots automatizados básicos hechos de Legos, están chocando entre sí.

La única chica del grupo grita victoriosa que su bot “princesa” está golpeando al de los chicos. Mientras tanto, un estudiante en la estación de trabajo principal llama al maestro para pedir ayuda.

“No sé cómo programar esto”, le dice.

En siete años, el Robocenter se ha diversificado a siete ubicaciones en el Lejano Oriente de Rusia, con 2.500 estudiantes. Para cuando se gradúen, habrán aprendido todo, desde la programación hasta la construcción de robots submarinos y el modelado en 3-D y, a menudo, habrán competido en competencias internacionales de robótica.

“Antes, estaba de moda ir a clases de baile o deportes”, dijo el director Sergei Moon. “Y ahora es robótica. Sé que la gente suele preguntarle a los demás: “¿Llevas a tus hijos a clubes de robótica?” Quiero decir, esto se está convirtiendo en algo casi imprescindible para muchas familias “.

Jóvenes en el Robocenter en Vladivostok, que se ha convertido en un lugar popular para aprender de todo, desde programación hasta modelado 3D.
Jóvenes en el Robocenter en Vladivostok, que se ha convertido en un lugar popular para aprender de todo, desde programación hasta modelado 3D. (Arthur Bondar para The Washington Post)

Rusia se ha jactado durante mucho tiempo de sus innovaciones robóticas, que incluyen el lanzamiento de un robot humanoide de tamaño natural, Fedor, al espacio en 2019. A principios de este año, el ministro de Defensa Sergei Shoigu dijo que Rusia estaba comenzando la “producción en serie de robots de combate”, y agregó que son “robots que realmente se pueden mostrar en películas de ciencia ficción, ya que son capaces de luchar por sí mismos”.

[The U.S. says humans will always be in control of AI weapons. But the age of autonomous war is already here.]

Pero en el Robocenter de Vladivostok, Dmitry Sapinsky, de 16 años, uno de los mejores estudiantes de la academia, mira con asombro la robótica estadounidense, admirando en particular el trabajo de Boston Dynamics, como programar robots para que bailen sincronizados. El sueño es asistir al Instituto de Tecnología de Massachusetts, pero es más probable una universidad en Moscú o San Petersburgo, dijo.

Incluso con la visión del Kremlin de hacer del Lejano Oriente su base tecnológica, la realidad es que el atractivo sigue estando en Occidente. Y queda un largo camino por recorrer antes de que eso cambie.

Una mujer y un niño visitan el memorial de la Segunda Guerra Mundial en Vladivostok. (Arthur Bondar para The Washington Post)

Las cúpulas de la catedral ortodoxa Spaso-Preobrazhensky brillan en la puesta de sol en Vladivostok. (Arthur Bondar para The Washington Post)

Los adolescentes son vistos a través de la ventana de un autobús público, con la Catedral Spaso-Preobrazhensky de Vladivostok al fondo. (Arthur Bondar para The Washington Post)

“La gente tiene que querer venir aquí, ¿sabes?” Dijo Moon. “Necesitamos ofrecerles viviendas asequibles, salarios dignos, muchas empresas con condiciones favorables para los negocios”.

“Necesitamos distinguir claramente entre la ostentación que transmiten nuestros gobernantes y la situación real”, agregó. “La situación real es que la robótica en Rusia está poco desarrollada y, en términos de robótica industrial, Rusia no se encuentra entre los 10 primeros”.

Mary Ilyushina en Moscú contribuyó a este informe.

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