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August 1, 2021

‘Aventureros a tiempo parcial’: los cazadores de fósiles aficionados obtienen un récord en Cotswolds | Fósiles

Cuando Sally y Neville Hollingworth comenzaron a volverse locos en el encierro, en lugar de hornear pan o hacer pruebas en Zoom, los paleontólogos aficionados recurrieron a Google Earth.

La pareja pasó el tiempo planeando su próximo viaje, usando las imágenes de satélite para inspeccionar sitios que anteriormente habían arrojado fósiles, cuando tropezaron con una cantera en los Cotswolds. A partir de la exposición de la geología, Neville, quien tiene un doctorado en geología, pudo decir que el sitio era prometedor, pero no esperaba que produjera uno de los mejores hallazgos de fósiles en el Reino Unido en décadas.

Su descubrimiento de 167 millones de años ha sido descrito por el Museo de Historia Natural como el mayor hallazgo de equinodermos jurásicos, un grupo de animales que incluye estrellas de mar, estrellas frágiles y estrellas de plumas, jamás encontrado en el Reino Unido.

“Tan pronto como se levantó el encierro, obtuvimos permiso y echamos un vistazo a la cantera”, dijo Sally, de 50 años, que trabaja en cuentas para una empresa de construcción en Swindon.

Inicialmente, dijo que la losa que se llevaron a casa de la cantera “se veía un poco aburrida”, pero después de prepararla en el garaje, Neville, de 60 años, pronto le gritó que viniera a echar un vistazo.

Hasta ahora, se han excavado más de 1.000 especímenes científicamente significativos en el sitio, cuya ubicación exacta no se ha hecho pública, incluida una colección sin precedentes de raras estrellas de plumas, lirios marinos y fósiles de estrellas de mar. También han encontrado tres nuevas especies: un tipo de estrella de plumas, una estrella quebradiza y un pepino de mar. Los expertos dicen que el descubrimiento proporcionará información clave que contribuirá a explicar la historia evolutiva de estas criaturas marinas.

Un fósil de isocrinus encontrado durante el trabajo después de que los Hollingworth descubrieron el sitio. Fotografía: Andrew Matthews / PA

“Se ven bastante aburridos y luego empiezas a revelar todos estos detalles y la preservación es simplemente asombrosa”, dijo. “Estoy mirando a esta pobre criatura de 167 millones de años. Es irreal, ¿no? Estos pequeños estaban por ahí cuando los dinosaurios estaban por ahí “.

Cuando se dieron cuenta de la importancia de lo que habían encontrado, la pareja se puso en contacto con el Dr. Tim Ewin, curador principal de paleontología de invertebrados en el Museo de Historia Natural, a fines del año pasado. Dijo que inmediatamente supo por las fotos que “teníamos algo muy especial en nuestras manos”. Pero debido a las restricciones del coronavirus, pasaron meses antes de que pudiera investigar más.

Ewin dijo: “No pudimos actuar de inmediato debido a las restricciones de Covid y cosas así, que empeoraron cada vez más. Así que fue un poco frustrante tener que estar en ascuas para que las restricciones se suavizaran y pudiéramos salir e investigar el sitio un poco más “.

Después de una semana extrayendo especímenes del sitio, que no es más grande que dos canchas de tenis y habría estado bajo el agua hace 167 millones de años, confirmó que el hallazgo era de importancia mundial.

Dijo: “Es la colección más grande en términos de la calidad de la preservación, solo el gran número de individuos y la diversidad de los individuos”.

El único espécimen descubierto por los Hollingworth fue en sí mismo “realmente emocionante”. Pero, agregó, el hecho de que pudieran rastrear el lecho a través del piso de la cantera “y obtener aún más especímenes en mayor número es algo sin precedentes e increíblemente emocionante”.

Añadió: “Me siento muy honrado de tener la suerte de estar vivo en el momento adecuado en que se realizó este hallazgo “.

Los Hollingworth habían encontrado previamente un cráneo de mamut completo de la edad de hielo, pero nada de esta gravedad. “Decimos que somos administradores de tiempo completo pero aventureros a tiempo parcial”, dijo Sally, quien regresó al sitio a principios de este año para celebrar su 50 cumpleaños con un picnic.

“Siempre decimos: salgamos, viajemos con ilusión y no expectación y hagamos un buen picnic y pasemos un buen día y si encontramos algún tesoro es una ventaja. Pero creo que este ha sido un viaje loco hasta ahora y, por supuesto, esto es solo el comienzo del viaje “.

Después de tres días de excavación del sitio, el equipo ha recolectado 100 losas de arcilla, que se están preparando para un estudio futuro y que el museo espera exhibir al público.