September 16, 2021

La preocupación del fracking con la calidad del agua

La fracturación hidráulica y por gas, o fracturación hidráulica, en los Estados Unidos, como este sitio en California, genera preocupaciones sobre la posible contaminación química de las aguas superficiales y subterráneas.

FOTO: DAVID MCNEW / GETTY IMAGES

El desarrollo no convencional de petróleo y gas (UOGD) ha revolucionado la extracción de recursos durante las últimas dos décadas y media. Si bien estos métodos para recuperar petróleo y gas comenzaron en la década de 1980, solo recientemente las innovaciones tecnológicas en perforación horizontal y fracturación hidráulica (HF) hicieron financieramente factible la extracción de recursos de formaciones rocosas de difícil acceso con baja permeabilidad (1). Estas innovaciones han aumentado enormemente la disponibilidad de recursos de petróleo y gas para el consumo, generando ahorros de costos de energía, empleo e ingresos (2). Según una estimación, los beneficios por hogar representan aproximadamente el 4,9% de los ingresos anuales (3). Muchos han advertido que la salud humana y ecológica puede verse dañada por los impactos ambientales negativos que conllevan estos beneficios. En la página 896 de este número, Bonetti et al. (4) informan que UOGD ha aumentado las concentraciones de sal en las aguas superficiales de los Estados Unidos. Los hallazgos tienen amplias implicaciones para la investigación y las políticas en el futuro.

La investigación de cuatro productos químicos específicos de UOGD fue motivada en parte por los mejores datos disponibles. Como Bonetti et al. Sin embargo, tenga en cuenta que puede haber otras sustancias químicas asociadas con el HF que son potencialmente más peligrosas (5). Esto pone de relieve la necesidad de ampliar el conjunto de productos químicos medidos en el sistema de seguimiento actual. Además, la medición precisa de los efectos causales viene dictada por la disponibilidad de monitores de agua, que son espacialmente escasos. La ampliación del alcance geográfico de la vigilancia de la calidad del agua también mejoraría la comprensión de la distribución de estos efectos en las regiones, los diferentes estratos socioeconómicos y el tiempo. Además, la tecnología UOGD es dinámica. Ha habido una innovación considerable en esta industria desde el despliegue masivo de UOGD, que ha producido cambios sustanciales en, por ejemplo, la longitud lateral y vertical de los pozos de petróleo y gas, el número de cabezas de pozo por plataforma de pozo, si el agua se reutiliza y cómo, y la duración de cada etapa del ciclo de vida de un pozo (6). En particular, estos desarrollos afectan las exposiciones ambientales, y estos datos son necesarios para identificar los mecanismos de efecto. Es necesario comprender las vías de exposición en juego para que la política controle eficazmente los daños ambientales de estas operaciones.

También queda una pregunta inminente con respecto a si los impactos del agua de UOGD se traducen en daños a la salud o daños en otras medidas de bienestar. Evidencia de impactos de agua de UOGD (7) junto con estudios de los impactos del agua potable en la salud (8, 9) proporcionan evidencia indirecta de que la contaminación del agua relacionada con UOGD influye en la salud. Se necesita evidencia directa. En términos más generales, la investigación continua en este campo brindaría información sobre los beneficios para la salud del control de la contaminación de las aguas superficiales. Una revisión encuentra que el 67% de las regulaciones de aguas superficiales de EE. UU. No pasan una prueba de costo-beneficio (10). El hecho de que estos cálculos ignoren los beneficios para la salud es una de las razones hipotéticas detrás de la subestimación de los beneficios netos.

Los hallazgos de Bonetti et al. también sugiere la necesidad de repensar la regulación. Se podría lograr una mayor recopilación de datos exigiendo a las agencias reguladoras que recopilen e informen sobre las emisiones de sustancias químicas adicionales. Porque la magnitud de los efectos reportados por Bonetti et al. están por debajo de los umbrales regulatorios que la Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU. tiene para el agua potable, se debe considerar el endurecimiento de los productos químicos actualmente regulados. La ventaja de hacerlo depende de si las emisiones químicas asociadas producen impactos en la salud humana y ecológica (información que aún no se conoce). También hay muchas sustancias químicas UOGD que el público desconoce. Todas las regulaciones estatales permiten exenciones de secretos comerciales para incentivar a las empresas a invertir en costosas investigaciones y desarrollos para que puedan recuperar los beneficios de su inversión (11).

Para los reguladores, estos desafíos para establecer objetivos de contaminación pueden superarse exigiendo la divulgación firme de los productos químicos HF. Sin embargo, promulgar cualquier reglamento requiere considerar su rentabilidad. Con un 0,8% del producto interno bruto en un año promedio, la regulación de la calidad del agua ya se encuentra entre las políticas ambientales más caras en los Estados Unidos (10). La regulación adicional puede sobrecargar a los gobiernos estatales y locales. Además, la divulgación firme de los fluidos HF puede sofocar la innovación de UOGD (12).

No es una exageración decir que UOGD ha afectado todas las dimensiones de la vida de quienes viven en comunidades expuestas (3). Muchos de los impactos tienen consecuencias de por vida en el bienestar individual, incluidos los resultados futuros de salud, educación y mercado laboral. La creciente evidencia sobre los impactos ambientales demuestra la necesidad de cuantificar y sintetizar los impactos socioeconómicos y de salud asociados utilizando una métrica común. El análisis de costo-beneficio es particularmente útil para facilitar una evaluación integral de las consecuencias de estas innovaciones (13). Este tipo de análisis también requiere la aclaración de escenarios alternativos para la comparación y el marco de tiempo de consideración. Por ejemplo, ¿el aumento de la regulación UOGD haría que las empresas volvieran a la producción de energía a base de carbón (lo que agravaría la contaminación) o, en cambio, estimularía la transición a un futuro basado en energías renovables para ayudar en la batalla a largo plazo contra el cambio climático? El escenario hipotético de comparación cambia el cálculo del beneficio neto y la elección de política óptima.

Han pasado más de dos décadas desde la rápida expansión de UOGD, pero recién ahora estamos comenzando a comprender el alcance total y el alcance de los costos asociados con estas innovaciones. La comprensión de los efectos ambientales de UOGD es un primer paso necesario hacia una evaluación integral de UOGD. De cara al futuro, se deben aclarar los mecanismos de impacto y sus consecuencias para traducir esta evidencia en una política procesable.

referencias y notas

  1. Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA), “Fracturamiento hidráulico para petróleo y gas: impactos del ciclo del agua de fracturamiento hidráulico en los recursos de agua potable en los Estados Unidos” (, EPA, 2016).