October 18, 2021

Esponjas, glóbulos y arte sonoro: la exposición que espera curar mi cáncer | Exposiciones

SPoco antes de la pandemia, me encontré vestido con una bata de laboratorio roja, tratando de encontrar una cura para el cáncer de sangre. Aunque eso podría ser exagerar un poco las cosas. Es el profesor Dominique Bonnet quien está a la vanguardia de la investigación del cáncer, mientras que yo estaba un día en el Instituto Francis Crick con la esperanza de tener una idea de cómo es una carrera en el laboratorio.

Fue una experiencia fascinante, especialmente al ver cómo el trabajo de Bonnet podía ser sorprendentemente práctico. Aprendí que ella usa esponjas de colágeno en su investigación porque el material es muy similar a la médula ósea en la que se fabrican nuestras células sanguíneas. Al sumergir estas diminutas esponjas en las células del estroma humano y luego insertarlas en el lomo de los ratones para que se desarrollen de forma natural, los científicos pueden controlar mejor cómo progresa el cáncer y cómo reacciona a determinadas intervenciones. Me sorprendió gratamente descubrir que las esponjas se pueden quitar después, dejando a los ratones ilesos, aunque, por supuesto, otras investigaciones sobre el cáncer no pueden ser tan humanas.

Un cortometraje sobre mi día con Bonnet es uno de los varios que se exhibirán en Outwitting Cancer: Making Sense of Nature’s Enigma, una nueva exhibición en el Instituto Francis Crick de Londres. Retrasada hasta ahora debido a la pandemia, es la primera exposición sobre investigación del cáncer en el Reino Unido, y la primera exposición sobre el cáncer que se lleva a cabo en el marco de un laboratorio científico en funcionamiento. El Crick es ciertamente un edificio inspirador para estar adentro: su diseño de planta abierta significa que los muchos equipos diferentes que se alejan chocan entre sí con frecuencia, compartiendo ideas y fomentando la colaboración.

El arte se encuentra con la ciencia … una exploración que muestra la formación de un tipo de coágulo de sangre que puede dar lugar a leucemia mieloide aguda. Fotografía: Microscopía electrónica STP, Instituto Francis Crick

Tenía un interés especial en hablar con el profesor Bonnet porque tengo un cáncer de sangre poco común llamado trombocitemia esencial (ET); en pocas palabras, significa que mi médula ósea produce demasiadas plaquetas, que son responsables de la coagulación de la sangre. Aunque la ET es incurable, es relativamente benigna a medida que avanzan los cánceres de la sangre; sin embargo, en algunos casos se transformará en enfermedades más desagradables como la mielofibrosis y la leucemia mieloide aguda (AML). Bonnet es experta en esto último y espera saber más sobre por qué algunas personas con mi afección contraen leucemia mieloide aguda y otras no. Las personas que son “preleucémicas” como yo pueden tener algunas respuestas importantes.

No soy el único involucrado en la exposición por un interés personal. El periodista de la BBC George Alagiah, que vive con cáncer de intestino en etapa cuatro, es filmado conversando con la científica de células madre y cáncer Vivian Li. Crea “mini órganos” en su búsqueda por personalizar los tratamientos contra el cáncer. En otra parte, el ex abogado y autor Adam Blain habla con el científico de Crick Simon Boulton sobre el papel del daño en el ADN en la causa del cáncer y cómo Boulton usa diminutos gusanos nematodos como modelos para pruebas genéticas. Otras conversaciones abordan la cirugía reconstructiva después del cáncer de mama y los tabúes que aún existen en torno a hablar de la enfermedad. Y habrá una instalación audiovisual inmersiva que entrelaza impresionantes imágenes microscópicas de células cancerosas y vasos sanguíneos junto con un paisaje sonoro creado por el músico y artista Mira Calix.

Vivian Li y George Alagiah en conversación.
Viaje de descubrimiento … Vivian Li y George Alagiah en conversación. Fotografía: Jon Cartwright

Lo que me fascina es el cruce entre las artes y la ciencia que tiene que ocurrir para hacer avanzar esta investigación. En lugar de trabajar dentro de disciplinas separadas, los científicos realmente necesitan pensar de manera creativa para hacer avances, mientras que una mente abierta para interpretar los hallazgos es esencial. No se trata solo de hechos y cifras concretas.

Pero aquí hay un hecho y una cifra: la mitad de nosotros desarrollará cáncer en nuestra vida. Sin embargo, desde tratamientos personalizados que tienen como objetivo aprovechar el propio sistema inmunológico de una persona para combatir la enfermedad, hasta nuevas terapias celulares que podrían estar disponibles de manera similar a la sangre donada en los bancos de sangre, hay una cantidad de luz tranquilizadora en el horizonte.

En cuanto a mí, la progresión de mi cáncer no es del todo predecible, y aunque hay medicamentos disponibles para controlar mis recuentos sanguíneos, en la actualidad no hay nada que pueda detener de manera confiable que progrese a algo peor. Espero que mi condición permanezca estable hasta que los científicos que trabajan en lugares como el instituto Crick encuentren una manera de burlarla. La investigación avanza a un ritmo tremendo, y saber que personas como Dominique están ahí afuera, agregando a la base de conocimientos cada día, me hace sentir esperanzado para el futuro y extremadamente agradecido.