October 18, 2021

Obituario de Carolyn Shoemaker | Astronomía

Carolyn Shoemaker era ama de casa sin título en ciencias cuando, a los 51 años, comenzó a buscar cometas y asteroides con su esposo, el astrogeólogo, Gene Shoemaker. En el momento de su muerte a la edad de 92 años debido a una caída, se había establecido como una de las principales cazadoras de tales cuerpos de su generación.

Encontró un total de 32 cometas y, según el Centro de Planetas Menores de la IAU, 377 asteroides, de los cuales 160 fueron sus únicos descubrimientos. Entre los cometas se encontraba uno de los más famosos de todos los tiempos, el cometa Shoemaker-Levy 9, que se estrelló contra Júpiter en una exhibición espectacular en 1994.

Esa historia había comenzado 16 meses antes en el Observatorio Palomar en California. Dejó de escanear sus placas para observar: “No sé lo que tengo, pero parece un cometa aplastado”. De hecho, el cometa ya se había roto y era un tren de fragmentos que se dirigía a su extinción. Shoemaker no estaba emocionado con esta noticia. “Nunca antes había perdido un cometa”, dijo. “Todos mis cometas, sabía dónde estaban. Pero este lo iba a perder “.

El Palomar Asteroid and Comet Survey (Pacs), al que Shoemaker se unió en 1980, se creó para encontrar cometas y asteroides que pudieran representar una amenaza para la civilización, pero el descubrimiento de Shoemaker-Levy 9 por Carolyn, Gene y David Levy, eclipsó ese objetivo. El impacto del cometa con Júpiter fue experimentado con asombro en todo el mundo, visible con telescopios bastante pequeños y visto en vivo por televisión.

Por primera vez, muchas personas se preguntaron qué sucede cuando los cometas chocan contra los planetas y si estos impactos podrían haber influido en el origen de la vida en la Tierra. A Shoemaker, que apareció en el programa infantil de la BBC Blue Peter, se le preguntó qué pasaría si este cometa golpeara la Tierra. “Todos moriríamos”, fue su respuesta. Cuando se le señaló que se trataba de un programa infantil, modificó su respuesta a: “Todos estaríamos muy incómodos”.

Marcas del impacto del cometa Shoemaker-Levy 9 en Júpiter. Fotografía: Corbis / Getty Images

Los 32 cometas que Shoemaker había encontrado en 1994 eran en ese momento el mayor número jamás descubierto por un individuo. Fue un trabajo paciente y encontró un cometa por cada 100 horas de escaneo de placas. Recibió un doctorado honorario en ciencias de la Universidad del Norte de Arizona en 1990, el premio al científico del año en 1995 y la medalla de logros científicos excepcionales de la NASA en 1996.

En 1998, la Academia Nacional de Ciencias de EE. UU. Nombró a los Zapateros conjuntamente como destinatarios de la medalla James Craig Watson. El asteroide 4446 Carolyn lleva su nombre.

Carolyn nació en Gallup, Nuevo México, donde sus padres, Hazel y Leonard Spellmann, tenían una granja de pollos. La familia se mudó a Chico, California, donde ella y su hermano Richard crecieron. Estudió historia, ciencias políticas e inglés en Chico State University.

En la boda de su hermano en 1950, conoció a su ex compañero de cuarto en Caltech, Gene Shoemaker, quien se había mudado a Princeton para trabajar en su doctorado. Mantuvieron correspondencia por carta y ambos asistieron a un viaje de campamento de dos semanas en la meseta de Tennessee. Se casaron en 1951 y tuvieron tres hijos, Christine, Linda y Patrick.

La familia Shoemaker vivió en Colorado y California antes de establecerse en Flagstaff, Arizona. Su primer trabajo fue como maestra de escuela, enseñando séptimo grado, pero se cansó de esto y se dedicó a tiempo completo a criar a sus hijos. Cuando crecieron, comenzó a estudiar astronomía y trabajó como asistente de campo para su esposo, mapeando y analizando cráteres de impacto meteorítico.

En 1980 se unió a Pacs y fue contratada como científica en la rama de astronomía del Servicio Geológico de Estados Unidos. Usó placas tomadas con el telescopio Palomar Schmidt, trabajando con un estereoscopio para comparar placas tomadas en diferentes noches para buscar objetos en movimiento, asteroides o cometas.

En 1989 se convirtió en profesora de investigación de astronomía en la Universidad del Norte de Arizona. Ocho años después, mientras estaban en un viaje investigando cráteres meteoríticos en Australia, ella y Gene estuvieron involucrados en un accidente automovilístico. Gene murió instantáneamente y Carolyn sufrió heridas graves. “Sin Gene, nunca hubiera conocido la emoción de la ciencia planetaria”, escribió en un ensayo autobiográfico. “Sin mí, decía a menudo, su búsqueda de asteroides y cometas, y luego el trabajo de cráteres australianos, nunca se habría intentado. Juntos, podríamos hacer más que cualquiera de nosotros solos “.

Le sobreviven sus hijos, tres nietos y cinco bisnietos.

Carolyn Jean Spellmann Shoemaker, cazadora de cometas y asteroides, nacida el 24 de junio de 1929; murió el 13 de agosto de 2021