January 21, 2022

El caso de la actualización de las vacunas covid-19 para la variante Omicron

LAS VARIANTES VARÍAN, pero ¿cuánto? Desde que se secuenció por primera vez el SARS-CoV-2 a principios de 2020, se han identificado decenas de versiones. Cinco han sido designadas como “variantes de preocupación” por la Organización Mundial de la Salud (OMS). El último es Omicron, que recibió su nombre en noviembre del año pasado y parece destinado a convertirse en la forma dominante del virus en casi todas partes.

Una pregunta que preocupa tanto a científicos como a políticos es si las vacunas contra el covid funcionarían aún mejor si se actualizaran para hacer frente a variantes novedosas. Hasta Delta incluido, identificado por primera vez en India y designado como una variante de preocupación en mayo de 2021, la respuesta ha sido “no”. Pero una nueva investigación, que ha mapeado las diferencias entre todas las versiones importantes del SARS-CoV-2, sugiere que, aunque administrar las vacunas existentes sigue siendo útil, Omicron es tan diferente de los demás que ahora la respuesta podría ser “sí”.

Investigadores en los Países Bajos, coordinados por Rogier Sanders y Colin Russell de la Universidad de Amsterdam y Dirk Eggink del Instituto Holandés de Salud Pública, adquirieron muestras de sangre recolectadas de 51 personas no vacunadas poco después de haber sido infectadas con varias versiones del SARS-CoV. -2. Estos incluían la cepa original, ancestral y las variantes Alfa, Beta, Gamma y Delta. (Las muestras de Omicron no estaban disponibles). Luego evaluaron la respuesta de anticuerpos (“capacidad de neutralización”) de esas muestras contra diferentes antígenos; en otras palabras, diferentes versiones del virus, nuevamente usando la cepa ancestral, Alfa, Beta, Gamma y Delta. y, esta vez, Omicron.

Midiendo la capacidad de neutralización del suero de cada participante frente a las diversas variantes y aplicando lo que se conoce como un algoritmo de escalamiento multidimensional, el Dr. Sanders, el Dr. Russell, el Dr. Eggink y sus colegas pudieron colocar tanto los virus como las muestras de suero en una “mapa antigénico” (ver gráfico). Esto se usa para estudiar cómo las mutaciones hacen que los virus sean más o menos diferentes de la cepa ancestral, en un proceso llamado deriva antigénica. En dichos mapas, una unidad de distancia equivale a un cambio doble en el título de neutralización (una medida de la concentración de anticuerpos en la sangre necesaria para neutralizar un virus). Las muestras trazadas más juntas son más similares. Siguiendo una medida que se usa convencionalmente para agrupar los virus de la influenza (una distancia de tres o menos unidades antigénicas), los investigadores descubrieron que Omicron contaría como el primero de un nuevo grupo de SARS-CoV-2. Mientras que todas las variantes que circulan ampliamente antes que él, con menos de tres unidades de distancia entre sí, se agrupan como un solo grupo, Omicron está a más de cinco unidades de distancia de todos los demás.

Un artículo que describe esta investigación fue subido a medRxiv, un portal de investigación, el 3 de enero, pero aún no ha sido revisado por pares. Los autores también advierten que sus métodos varían ligeramente de los que se usan convencionalmente para mapear la influenza. No obstante, concluyen que “es llamativo el cambio en la neutralización entre Omicron y otras variantes del SARS-CoV-2, incluida la cepa ancestral”. (Una investigación separada, publicada el mismo día en Celda, llega a una conclusión similar.) El Dr. Russell advierte que los hallazgos del estudio no deben interpretarse en el sentido de que las vacunas existentes, diseñadas para la cepa ancestral, son ineficaces. “La reducción sustancial de Omicron en la reactividad cruzada con variantes anteriores no significa que no haya reactividad. Esta es probablemente la razón por la cual el refuerzo con las vacunas actuales brinda cierta protección”, dice.

A medida que más personas se contagien con Omicron o se vacunen, una mayor parte de la población tendrá alguna protección que en el pasado. Otros estudios también han demostrado que la respuesta de otra parte del sistema inmunitario, sus células T, parece menos afectada por las mutaciones de Omicron. Esa es probablemente una de las razones por las que Omicron rara vez causa una enfermedad grave y la muerte en aquellos que han adquirido inmunidad a través de una infección o vacunación. La otra es que el propio Omicron parece ser inherentemente menos letal. Pero, así como dos veces al año la OMS organiza revisiones de expertos sobre los virus de la influenza y emite recomendaciones sobre cómo modificar las composiciones de las vacunas, el Dr. Russell propone algo similar para las vacunas contra el covid. Para lograr la máxima eficacia, sugiere, las vacunas deben actualizarse lo antes posible.

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