May 16, 2022

Fuera de este mundo: ¿el agua de la Tierra proviene de cometas helados y granos de polvo espacial? | Espacio

ICubre tres cuartas partes de la superficie de la Tierra y le da a nuestro planeta su distintiva tez azul cuando se ve desde el espacio exterior. Pero la fuente del agua líquida que sustenta nuestros mares y que ha alimentado la vida en nuestro mundo durante eones es un tema de gran debate científico.

Algunos investigadores argumentan que el agua de alguna forma ha estado presente en nuestro mundo desde que se fusionó a partir de nubes arremolinadas de polvo y gas hace 4.500 millones de años. La Tierra siempre ha tenido un depósito, en resumen.

Sin embargo, otros científicos tienen una opinión diferente. Dicen que al principio la Tierra estaba reseca y sin agua y nuestros océanos solo aparecieron mucho más tarde, cuando el hielo y el agua llovieron sobre nuestro mundo de fuentes extraterrestres. Estos fueron responsables de la mayor parte de las 332,500,000 millas cúbicas de agua que ahora cubren nuestro planeta, se argumenta.

Y ahora, un grupo de científicos británicos ha proporcionado un respaldo clave a la idea de que los orígenes de nuestros mares estaban fuera de este mundo. Han estudiado granos de material, encontrados en un asteroide llamado 25143 Itokawa y traídos a la Tierra por una sonda robótica japonesa, y concluyeron que respaldan la idea de que obtuvimos nuestros océanos del espacio exterior.

“El polvo que hemos estudiado proporciona una buena evidencia de que nuestros océanos se crearon a partir de agua que provenía de otras partes del sistema solar”, dijo Luke Daly, de la Universidad de Glasgow. “Sugiere que al menos la mitad del agua que tenemos en la Tierra se filtró del polvo interplanetario”.

Daly y sus colegas utilizaron tomografía con sonda atómica para estudiar los granos de polvo que se devolvieron desde 25143 Itokawa. Esta notable técnica permite a los científicos contar los átomos de una muestra uno por uno. De esta forma, se reveló que los granos traídos de regreso del asteroide contenían cantidades importantes de agua, afirman los científicos en un artículo publicado en la revista. Astronomía de la naturaleza.

Esta agua probablemente fue creada por el viento solar, una corriente de partículas que fluye desde el Sol, agregó Daly. Estas partículas habrían interactuado con átomos de oxígeno en las nubes de polvo que flotan a través del sistema solar para crear moléculas de agua que se habrían acumulado en las nubes a lo largo de la historia del sistema solar.

Luego, cuando la Tierra orbitaba alrededor del Sol, habría atravesado estas nubes y limpiado los granos de polvo y su agua. De esta manera, el agua – “la fuerza motriz de toda la naturaleza”, como dijo una vez Leonardo da Vinci – se habría filtrado desde los cielos hasta nuestro planeta, se argumenta.

Fundamentalmente, otros cuerpos que orbitan alrededor del Sol también habrían barrido estos granos portadores de agua. En la Tierra, estos pequeños fragmentos de silicato se han desintegrado hace mucho tiempo, pero en el asteroide sin aire 25143 Itokawa, habrán permanecido intactos en su superficie, probablemente durante miles de millones de años, hasta que la sonda japonesa Hayabusa barrió una muestra y la llevó de regreso a la Tierra, donde su contenido fue revelado.

El grupo, que también incluyó al profesor Martin Lee, de la Universidad de Glasgow, enfatiza que no creen que toda el agua de nuestros mares provenga de los granos de polvo solar. Un suministro igualmente importante habría sido proporcionado por el hielo de los cometas y asteroides que se estrellaron en la Tierra. “En combinación, el polvo solar y los cometas helados nos proporcionaron los océanos en los que evolucionó la vida”, dijo Lee.

Este último punto está respaldado por el hecho de que el hielo de los cometas y asteroides contiene cantidades relativamente altas del isótopo de hidrógeno deuterio en comparación con el agua en la Tierra, mientras que el polvo solar contiene niveles relativamente bajos de deuterio. En combinación, las dos fuentes se equilibraron entre sí para proporcionar una firma isotópica que coincide con la del agua en la Tierra.

El polo sur lunar, cerca del cual se cree que se formó un depósito de hielo. Fotografía: NASA / EPA

Y el descubrimiento es importante no solo porque proporciona evidencia convincente sobre el origen del agua en la Tierra. También sugiere que otros mundos del sistema solar podrían tener agua, quizás en forma de hielo, en sus superficies con implicaciones clave para la exploración espacial futura y la búsqueda de vida en otras partes de la galaxia.

“Cualquier tipo de luna debería albergar una reserva renovable de agua producida por el viento solar”, dijo Daly. “Y eso sería importante para la exploración espacial humana. Necesitamos beber agua para mantener nuestro cuerpo en funcionamiento y también podríamos usarla, al dividir las moléculas de agua en sus componentes de hidrógeno y oxígeno, para producir combustible para cohetes. En los próximos años, a medida que establezcamos una base en la Luna, es probable que las fuentes de agua como estas sean invaluables. No tendremos que llevar agua con nosotros cuando viajemos a través del sistema solar “.

Ahora se cree que se formó un depósito de hielo en el cráter Shackleton cerca del polo sur de la Luna y este es el objetivo principal del próximo programa Artemis de la NASA, que tiene como objetivo establecer una colonia allí y explotar sus recursos hídricos.

Y la observación de que el polvo interplanetario dentro de nuestro propio sistema solar contiene agua también tiene implicaciones para buscar vida en otras partes de la galaxia, agregó Daly. “A lo largo de nuestra galaxia, podemos observar nubes de polvo en otros sistemas estelares donde se están formando planetas. Eso sugiere que estos mundos tendrán un suministro de agua que les permitirá desarrollar mares y océanos y luego, posiblemente, vida de algún tipo “.