January 19, 2022

Gran parte de la infraestructura del Ártico está amenazada por el aumento de las temperaturas

UNA CUARTA PARTE DE LA TIERRA DEL HEMISFERIO NORTE ESTÁ CUBIERTA POR PERMAfrost, definido como suelo que permanece a 0 °C o menos durante al menos dos años seguidos. La mayor parte se encuentra por encima del Círculo Polar Ártico, una parte del mundo que se está calentando a un ritmo que duplica el promedio global, con consecuencias significativas para el resto del planeta. Se cree que el permafrost del Ártico contiene alrededor de 1,7 billones de toneladas de carbono, la mayor parte en forma de materia orgánica congelada. Eso es el doble de la cantidad de cosas que residen actualmente en la atmósfera. El aumento de las temperaturas significa que gran parte de este material puede convertirse en dióxido de carbono y metano a medida que el suelo se descongela y los microorganismos se ponen a trabajar. Eso impulsará un mayor calentamiento, provocando un ciclo de retroalimentación de más derretimiento y aún más emisiones de gases de efecto invernadero.

Estos riesgos se vuelven a enfatizar en un artículo recién publicado en Nature Reviews Tierra y Medio Ambiente. Advierte que solo el calentamiento de los tres metros superiores del permafrost podría resultar en la liberación de 624 millones de toneladas de carbono al año para 2100, una cifra similar a las emisiones actuales de Canadá o Arabia Saudita. Pero un Ártico que se descongela plantea otros problemas más inmediatos. Otro artículo publicado en la misma revista destaca la amenaza que representa para la infraestructura circumpolar a medida que el suelo debajo de ella se descongela.

La descongelación del permafrost es un entorno particularmente impredecible sobre el cual construir. A medida que cambia su contenido de hielo y aumenta el volumen de agua líquida, el suelo puede experimentar movimientos verticales de hasta 40 cm al año y su capacidad de soportar peso cae drásticamente. Esto puede dar lugar a deslizamientos de tierra, al hundimiento de edificios individuales ya la aparición de grietas y deformaciones en estructuras largas y lineales, como carreteras y tuberías.

Las conclusiones extraídas por el autor principal Jan Hjort, de la Universidad de Oulu, en Finlandia, son contundentes. De los 120.000 edificios, 40.000 km de carreteras y 9.500 km de oleoductos construidos actualmente sobre permafrost, se espera que hasta la mitad estén en alto riesgo para 2060. Para entonces, estima, la factura de mantenimiento podría superar los 35.000 millones de dólares al año.

Rusia es el país más amenazado por tales cambios. Casi el 65% del suelo ruso es permafrost, y es aquí donde se encuentran el 60% de los asentamientos humanos del Ártico y casi el 90% de su población (ver mapas). Los sitios rusos también tienen más probabilidades que los de otras partes del Ártico de contener pesados ​​edificios de apartamentos y grandes instalaciones industriales. El permafrost de América del Norte, que constituye la mitad del territorio de Canadá y más de las tres cuartas partes del de Alaska, tiende a estar menos poblado que el de Rusia, con el impacto humano dominado por carreteras, pistas de aterrizaje y oleoductos. No obstante, la degradación sigue siendo un problema. Las autoridades de los Territorios del Noroeste, una de las regiones más grandes y más septentrionales de Canadá, calculan que los daños provocados por el permafrost ascienden, incluso hoy, a 41 millones de dólares al año, lo que equivale a unos 900 dólares por residente.

El artículo del Dr. Hjort también analiza las condiciones árticas que prevalecen en las regiones montañosas en latitudes más bajas. Casi la mitad de la meseta tibetana, por ejemplo, está cubierta por permafrost, y esta área contiene 200 000 km de carreteras y 3 900 km de vías férreas. El costo de las reparaciones aquí asciende a decenas de millones de dólares al año. En los Alpes europeos, por el contrario, una combinación de mayor inversión y condiciones más favorables significa que el daño por deshielo es mínimo.

El Dr. Hjort y sus colegas sugieren tres enfoques para aumentar la resiliencia, algunos de los cuales ya se han implementado en diversos grados en diferentes lugares del Ártico. Primero, mejore la extracción de calor del suelo en descongelación cerca de las estructuras que necesitan protección. Esto se puede hacer agregando capas de piedra porosa a los lechos de las carreteras para generar convección, lo que ayuda a que escape el aire caliente. Disminuir el ángulo de las pendientes de los terraplenes también ayuda, al aumentar el flujo de viento y reducir la acumulación de nieve, que atrapa el calor. En segundo lugar, limite la entrada de calor por el suelo. Esto significa aislar los terraplenes de las carreteras aumentando su espesor y también aumentando la reflectividad de las superficies pavimentadas para minimizar la cantidad de radiación solar absorbida. Tercero, el suelo se puede reforzar para crear mejores cimientos. Una forma de hacerlo es reemplazar las capas de permafrost con materiales más estables. Otra es descongelar el permafrost de manera controlada y luego construir sobre esa capa consolidada.

Sin embargo, nada de esta construcción innovadora ayudará si hay un enfoque indiferente para mantener lo que se ha construido. En un estudio anterior citado por los autores, que analizó el período de 1980 a 2000, se descubrió que la mayoría de los daños a las estructuras en áreas de Rusia donde abunda el permafrost se debieron a un mantenimiento deficiente. El cambio climático lo empeorará. Pero si las autoridades locales ni siquiera pueden hacer lo básico correctamente, entonces grandes secciones del Ártico ruso pueden terminar siendo abandonadas por completo.

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