January 17, 2022

‘Nada más que nidos de peces’: enorme colonia de dracos encontrada en el mar antártico | Antártida

Investigadores que exploran el lecho marino de la Antártida han descubierto una colonia próspera y sin precedentes de dracos “aproximadamente un tercio del tamaño de Londres”.

El descubrimiento sorpresa de unos 60 millones de nidos activos fue realizado por un equipo de biólogos mientras recopilaba datos de rutina a 1,5-2,5 metros sobre el lecho marino del sur del mar de Weddell en la Antártida. Antes de este descubrimiento, la colonia más grande encontrada contenía solo 60 nidos.

“Esperábamos ver el lecho marino antártico normal… [but] durante las primeras cuatro horas de nuestra inmersión, no vimos nada más que nidos de peces”, dijo Autun Purser, del Instituto Alfred Wegener para la Investigación Polar y Marina en Alemania, y autor principal del estudio publicado en Current Biology.

Las cámaras monitorearán el ecosistema para tratar de establecer cómo funciona. Fotografía: Instituto Alfred Wegener

El ecosistema fue encontrado por accidente utilizando el sistema de batimetría y observación del fondo del océano, un dispositivo de cámara remolcado grande que graba fotos, videos y toma medidas de los hábitats de aguas profundas.

Los investigadores se interesaron inicialmente en el área debido a un proceso llamado afloramiento, en el que el viento y las corrientes traen agua fría a la superficie, lo que hace que el agua sea 2 °C más caliente que el área circundante.

Purser sugirió que los peces pueden usar esta agua más cálida como una herramienta de navegación para ayudar a rastrear la colonia. “Cuando tienen ganas de reproducirse, buscan esta agua más cálida y se reproducen allí”, dijo.

Esta colonia de dracos es la más grande encontrada hasta la fecha y se extiende a lo largo de más de 240 km (150 millas) del lecho marino. El tamaño de la colonia sugiere que todo el ecosistema del Mar de Weddell está influenciado por estos nidos.

“Es muy probable que las focas se estén comiendo estos nidos de peces”, dijo Purser. “Si perdieras los nidos de peces, tal vez perderías las focas. Es una cantidad tan grande de alimentos… deben tener un efecto en cadena para el ecosistema del mar de Weddell como mínimo, y potencialmente en otras partes de las aguas antárticas”.

Purser dijo que el descubrimiento mostró que todavía había grandes lagunas en la comprensión completa de cómo funcionaban los ecosistemas de aguas profundas. “Los mares profundos no son páramos desérticos, son realmente abundantes en vida”, dijo. “El hecho de que haya ecosistemas tan grandes que no conocíamos demuestra cuánto queda probablemente por descubrir”.

Las cámaras monitorearán el ecosistema durante los próximos dos años para tratar de determinar cómo funciona y cómo interactúa con otros ecosistemas. Los investigadores planean regresar a la región en abril de 2022 para estudiar las aguas circundantes y ver si los peces se reproducen nuevamente en los mismos nidos.