January 18, 2022

‘Vieron cosas más grandes’: recordaron Richard Leakey, Edward O Wilson y Thomas Lovejoy | Ambiente

ELn Navidad y Año Nuevo fallecieron tres de los principales naturalistas del mundo. Thomas Lovejoy, un biólogo conservacionista al que se atribuye la popularización del término “biodiversidad” y un apasionado defensor de la Amazonía, murió el 25 de diciembre. Un día después, Edward O Wilson, conocido por muchos como el “Darwin moderno”, murió en Burlington, Massachusetts. El 2 de enero, Richard Leakey, un conservacionista keniano de renombre mundial que ayudó a establecer África como el lugar de nacimiento de la humanidad, murió en su casa en Nairobi.

Desde presidentes hasta estudiantes universitarios, miles han rendido homenaje a los tres hombres, cuyos logros van desde el desarrollo de teorías sobre bosques y ecosistemas insulares hasta la reforma del servicio civil de Kenia y la elaboración de propuestas para proteger la mitad del planeta para la naturaleza. Junto a los grandes logros, que a veces fueron controvertidos, su fallecimiento ha sido una oportunidad para reflexionar sobre lo pequeño y lo mundano: interacciones fugaces que inspiraron carreras, palabras amables que impulsaron proyectos de investigación y generosidad de espíritu que ayudó a amplificar las voces de aquellos que practicar y producir ciencia.

“Hay toda una generación de ecólogos y conservacionistas diversos que siguen los pasos de su trabajo”, dice Ricardo Rocha, ecólogo conservacionista de la isla de Madeira, que estudia los murciélagos y los factores humanos que provocan la pérdida de biodiversidad. Sosteniendo libros escritos por los tres hombres, dice que todos tuvieron un impacto masivo en su carrera y mejoraron la diversidad de sus respectivos campos. “Soy negro y soy europeo. Estos fueron tres hombres blancos que, consciente e inconscientemente, ayudaron a promover un cambio en la demografía de la comunidad científica”.

The Guardian recibió docenas de respuestas a un gritar sobre el legado de Wilson, Lovejoy y Leakey. Desde campo de financiación desde estudios de territorios indígenas en Perú hasta convencer a futuros abogados para que sigan carreras en paleobiología humana, su impacto ha sido de gran alcance.

En un correo electrónico titulado “Tom Lovejoy cambió mi vida”, Alexander Nassikas explica cómo pasó de seguir una carrera como médico a trabajar en la crisis climática después de visitar Camp 41 en el Amazonas, donde Lovejoy recibió a presidentes, investigadores y celebridades de Tom Cruise. a Olivia Newton-John. “Una vez me escribió un correo electrónico diciéndome que cuenta conmigo para hacer una diferencia en el mundo”, dice Nassikas, quien ahora trabaja para el equipo de acción climática del secretario general de la ONU.

Dr. Thomas Lovejoy, visitando Australia para discutir los problemas de los océanos del mundo, 2005. Fotografía: The Sydney Morning Herald/Fairfax Media/Getty Images

El Dr. Dino J Martins, un renombrado entomólogo y biólogo evolutivo de Kenia en Princeton, que dirige el centro de investigación Mpala cerca del Monte Kenia, dice que su amigo Leakey ayudó a forjar el camino para que los investigadores africanos lideraran la investigación en su propio continente. “Hay toda una cohorte de científicos africanos que, contra todo pronóstico, han ascendido gracias a que Richard nos inspiró, luchó por nosotros y se aseguró de que siguiéramos adelante y lo hiciéramos”, dice.

El Dr. Ben Okita-Ouma, copresidente del principal grupo de conservación de elefantes del mundo, está de acuerdo. Okita-Ouma se inspiró en la foto de Leakey quemando colmillos de marfil en una campaña contra la caza furtiva que se colocó en un tablón de anuncios mientras estaba en la universidad a principios de la década de 1990. Continuaron trabajando juntos en el Servicio de Vida Silvestre de Kenia. “Amaba y significaba lo que estaba haciendo en conservación, arqueología y soñando en grande para Kenia como nación”, dice Okita-Ouma.

La Dra. Corrie Moreau, profesora de la Universidad de Cornell que fundó el grupo Mujeres en la ciencia, fue alumna de Wilson en Harvard y compartió su pasión por las hormigas, redibujando el árbol genealógico del insecto para su tesis doctoral. Ella rindió homenaje a su amabilidad y apertura. Wilson, un escritor prolífico, escribió todos sus artículos y libros en tablillas legales amarillas, que luego fueron transcritas por su asistente Kathleen Horton, quien trabajó con él desde 1965 hasta 2021.

El sociobiólogo estadounidense EO Wilson señala un gráfico mientras da una conferencia sobre el sistema de castas en las colonias de hormigas durante una clase de posgrado en la Universidad de Harvard, Cambridge, Massachusetts, el 8 de septiembre de 1975. (Foto de Hugh Patrick Brown/Getty Images)
Edward O. Wilson da una conferencia sobre el sistema de castas en las colonias de hormigas durante una clase de posgrado en la Universidad de Harvard, Cambridge, Massachusetts, 1975. Fotografía: Hugh Brown/Getty Images

“En el pasado, la ciencia la dirigía casi exclusivamente este club de caballeros. No solo tenías que lucir de cierta manera, tenías que tener cierto tipo de antecedentes e identidad”, dice Moreau. “Ed vio que para aprovechar realmente el poder de nuestra capacidad de comprender el mundo que nos rodea, teníamos que abrir las puertas e invitar a más personas a participar. Soy un niño tatuado del sur al que le apasionaban las hormigas. Eso nunca interfirió con la capacidad de Ed de ver mi intelecto. Eso no es cierto para mucha gente”.

La muerte de los tres hombres llega en un punto de inflexión en la historia ecológica del mundo. En la conferencia final de Wilson en octubre, reflexionó sobre las tres crisis ambientales que la humanidad enfrentará este siglo: la crisis climática, la escasez de agua dulce y la pérdida de biodiversidad. Las nuevas carreteras, la infraestructura y las granjas que están dividiendo el Amazonas, sobre las que escribió Lovejoy durante toda su carrera, dictarán el destino de la selva tropical más grande del mundo. Leakey, que fue enterrado en su cresta favorita con vistas al valle del Rift, ayudó a garantizar que los elefantes y rinocerontes africanos estén allí para las generaciones futuras junto con muchos otros logros.

Colegas y familiares dicen que, a pesar de las crecientes extinciones y la creciente destrucción ambiental, Wilson, Lovejoy y Leakey se mantuvieron optimistas. Las hijas y nietas de Lovejoy rindieron homenaje a su creencia de que nuestra especie “lo resolvería”. Por ahora, los tres ayudaron a garantizar que la salud del planeta siga siendo una pregunta abierta.

Paleontólogo, arqueólogo y conservacionista Richard Leakey con un montón de marfil de elefante confiscado por el gobierno de Kenia, abril de 1989.
Paleontólogo, arqueólogo y conservacionista Richard Leakey con un montón de marfil de elefante confiscado por el gobierno de Kenia, 1989. Fotografía: Archivo de Tom Stoddart/Getty Images

“Rendirse es una receta segura para que tus peores pesadillas se hagan realidad”, dice el biólogo marino Elliott Norse, quien, junto con Wilson y Lovejoy, comenzó a usar la frase “diversidad biológica” casi al mismo tiempo a principios de la década de 1980. “Vieron cosas más grandes en los patrones de lo que hacemos. Estoy eternamente agradecido por sus contribuciones a nuestra comprensión de la naturaleza de la vida, incluida la naturaleza de la humanidad, y las cosas irreflexivas que le estamos haciendo a nuestro único hogar”.

Hubo demasiadas respuestas a nuestra gritar para incluirlos a todos, pero aquí hay algunos:

Tom Lovejoy fue un asesor sin igual debido a su firme convicción de que un ambiente saludable es la mejor manera de brindar calidad de vida a todos en el planeta”.

Adalberto Luis Val, ex director del Instituto Nacional de Investigaciones Amazónicas (INPA). Lovejoy fue elegido miembro de la Academia Brasileña de Ciencias poco antes de su muerte.

Nunca más habrá alguien como Tom Lovejoy”.

primatólogo russell mittermeier, director de conservación de Re:wild, que conoció a Lovejoy cuando era estudiante en Harvard y fue amigo de él durante medio siglo.

Personalmente, Tom me dejó claro que necesitaba salir más. Me mostró el valor de romper con los silos disciplinarios y encontrar socios donde no pensaba buscar. Nunca prescribió ni exigió mayor amplitud. Simplemente hizo las preguntas correctas en el momento adecuado para que yo descubriera por mí mismo el valor de pensar de manera diferente. A menudo les digo a mis alumnos que si entran en una habitación y ya conocen a todos, no están saliendo lo suficiente”.

Geoffrey Dabelko, profesor de la Universidad de Ohio. Lovejoy lo ayudó a iniciar el programa de seguridad y cambio ambiental del Centro Wilson en Washington en 1994 con PJ Simmons.

La base fuerte [Leakey] puesto durante su mandato en KWS nos ha ayudado a más que duplicar la población de elefantes de Kenia a más de 36,000.”

Dr. Patrick Omondi, exdirector adjunto del Servicio de Vida Silvestre de Kenia. Leakey desempeñó un papel clave en la inclusión de los elefantes africanos entre los animales más amenazados del mundo en 1989, lo que resultó en una prohibición internacional del comercio de marfil.

Si los ecólogos tropicales en las décadas de 1970 y 1990 se hubieran dignado preguntar a sus vecinos indígenas sobre la organización y la dinámica de los bosques tropicales, todos habríamos hecho un progreso científico más rápido”.

douglas yu, profesor de la escuela de ciencias biológicas de la Universidad de East Anglia, quien, junto con un colega, recibió una subvención de $32,000 en 1999 de Wilson para estudiar la clasificación de los bosques indígenas Matsigenka. El estudio encontró que el conocimiento indígena sobre la Amazonía era una “base de datos vasta y subutilizada”.

Estaba caminando por la piscina en la noche antes de la cena cuando vi a Tom Cruise. Pensé que estaba filmando alguna película en el Amazonas. Entonces vi a Tom Lovejoy. Me dijo lo que estaba haciendo, es decir, traer personajes famosos a la Amazonía para resaltar la importancia mundial de proteger el bosque y su inmensa biodiversidad. Nunca olvidaré ese encuentro casual y tan relevante con Tom. Incluso me presentó a Tom Cruise y a algunos otros actores como un científico brasileño preocupado por el futuro del Amazonas, pero ciertamente Tom Cruise nunca recordará haberme conocido”.

carlos nobre, climatólogo de la Universidad de São Paulo, coautor de artículos con Lovejoy.

Richard Leakey impactó a tantas personas, lo sepan o no. Las personas dan forma a las personas y, sin duda, mi tiempo en el Instituto de la Cuenca de Turkana fue moldeado por él y muchos otros. Me inspiró a continuar en mi viaje actual”.

Kailie Batsche, estudiante de doctorado en el Centro de Anatomía Funcional y Evolución de John Hopkins. Un viaje de campo al valle del Rift la inspiró a cambiar de una carrera de derecho a paleoantropología.

Me dijo que podía decir que me iría bien en la escuela de posgrado, pero también que todavía había preguntas importantes en la evolución humana que necesitaban respuesta y que el campo necesitaba personas como yo para seguir progresando y encontrar esas respuestas”.

sarah baumgarten, candidato a doctorado en bioantropología en la Universidad de Washington, que realizó la misma excursión que Batsche. Fue el primer viaje de Baumgarten fuera de los EE. UU. y Leakey habló con ella sobre su futuro en el comedor del campamento.

No podemos quedarnos. La entropía se lleva todo. Sin embargo, aunque todo lo que hemos hecho y aún podamos hacer se disipará, los pasos que se dieron, el camino de una vida, olvidado o no, siguen siendo tan reales y eternos como el fluir del tiempo. Me hace feliz y me siento afortunado de que hayamos compartido un objetivo y, sobre todo, que nuestros caminos se hayan cruzado, a medida que avanzamos, en nuestro viaje hacia la eternidad”.

Adrián Forsyth, director ejecutivo del Andes Amazon Fund, fue alumno de Wilson a mediados de la década de 1970 y trabajó con Lovejoy de forma intermitente durante 40 años. Compartió este extracto de una carta de despedida que le envió a Lovejoy antes de su muerte.

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