September 22, 2021

Willie Mack III gana el Billy Horschel Invitational TPC Sawgrass de APGA

PONTE VEDRA BEACH, Florida – Kenyatta Ramsey todavía tiene la foto guardada en su teléfono celular.

Fue desde el 2 de agosto de 2018, hace casi tres años hasta el día en que el PGA Tour invitó a ocho miembros del APGA Tour a TPC Sawgrass y a una visita a la PGA Tour Academy, donde el director de golf Todd Anderson estuvo en la cancha.

Uno de los alumnos estrella de Anderson, Billy Horschel, estaba allí trabajando en su juego. Ramsey, quien comenzó como miembro del programa de pasantías para minorías del PGA Tour en 2001 y ha ascendido a director senior de Asuntos de Negocios de Torneos de PGA Tour Champions, le preguntó a Horschel si hablaría con los jóvenes golfistas prometedores. Una vez que comienza, es difícil detener a Horschel, por lo que aproximadamente 30 minutos después, Horschel deslizó su brazo derecho alrededor del hombro de Willie Mack III de Flint, Michigan. Él y otros tres de esa imagen compitieron en el Billy Horschel APGA Tour Invitational inaugural, una competencia de 36 hoyos para un campo de 18 hombres en el Stadium Course de TPC Sawgrass.

“Tres años después, están jugando por $ 80,000 gracias a Billy”, dijo Ramsey. “Es una locura.”

Billy Horschel posa para una foto con ocho miembros del APGA Tour durante una visita a la PGA Tour Academy en 2018 (Foto cortesía de Kenyatta Ramsey).

Horschel dice que tiene una memoria como un elefante, pero por alguna extraña razón no recordaba esta reunión original hasta que Ramsey le mostró la foto. Pero Mack recuerda esa primera visita a TPC Sawgrass como un momento que cambió el rumbo de su carrera profesional. Ese fue el comienzo del PGA Tour invirtiendo en su futuro al hacer arreglos para que Anderson lo viera golpear pelotas.

“Dijo que tengo el juego para jugar en el Tour”, recordó Mack. “Dijo que le pegaba a la pelota como ellos. Eso significó todo para mí “.

Mack, de 32 años, de voz suave, atribuyó el trabajo a Anderson, quien lo ayudó a permanecer un poco más en su lado izquierdo, por la mejora en su consistencia general. Como prueba, disparó un par de 69 para un total de 36 hoyos de 138 bajo par en el trazado de Pete Dye para ganar el torneo por cuatro golpes sobre Troy Taylor II. (En un día cálido y ventoso, Mack hizo birdie en tres de los primeros cuatro hoyos para avanzar, pero estuvo más cerca de lo que indica el puntaje final, ya que Taylor, un estudiante de último año en Michigan State, se fue a la quiebra a los 18 e hizo un triple bogey).

“Creo que Willie debería estar en el PGA Tour y es solo cuestión de tiempo”, dijo Horschel. “Desde el momento en que lo vi golpear pelotas con Todd Anderson, vi algunas cosas: tenía el nivel de talento, el nivel de golpes de pelota, todo en el sentido de talento y habilidad atlética para estar en el PGA Tour. A veces solo se necesita un entrenador o alguien que conozcas que haya tenido éxito para decirte eso y darte ese poco de confianza extra en ti mismo. Creo que Willie estará en el PGA Tour aquí en los próximos años, no hay duda al respecto “.

Sobre la influencia de Horschel en él, Mack dijo: “Siempre es bueno tener a alguien así en tu esquina”.

Billy Horschel felicita a Willie Mack III por ganar el séptimo título del APGA Tour en TPC Sawgrass. Foto de Adam Schupak / Golfweek

Horschel concibió la idea de lanzar un evento del APGA Tour (ya encabeza un torneo de la AJGA) en febrero y su equipo organizó el primer evento sin problemas. Horschel se mostró reacio a tomarse demasiado crédito, pero los jugadores y los organizadores notaron cómo regresó de su casa de verano en Colorado unos días antes para estar aquí, ayudó a colocar los bolos y tees todos los días y pasó casi tres horas en el campo después de la primera ronda que ofrece de todo, desde consejos sobre el swing hasta la transmisión de lecciones de vida, así como algunas donaciones en el green. Comparó el debut del torneo con una piedra arrojada al agua.

“Grandes cosas por venir”, dijo Horschel sobre sus esperanzas para el futuro del evento. “Esta es la primera onda de muchas ondas”.

Adrian Stills, director de desarrollo de jugadores de la APGA, jugó en el PGA Tour durante un año y en Mack ve a un jugador con “todas las herramientas para triunfar”, dijo. “Solo necesitaba las repeticiones y el apoyo”.

La última victoria de Mack (ha ganado más de 65 veces en los mini tours) fue la séptima en el APGA Tour y le valió el cheque más grande de su carrera, $ 25,000. También ha jugado en cuatro eventos del PGA Tour esta temporada, haciendo dos cortes y jugando el fin de semana en uno de sus inicios en el Korn Ferry Tour. La empinada curva de aprendizaje de cortes perdidos en el Farmers Insurance Open y Genesis Invitational lo han preparado para el siguiente paso: Korn Ferry Tour Q-School este otoño, y su confianza y nivel de comodidad en el fragor de la competencia sugieren que está listo.

“Ni siquiera estaba nervioso en los eventos del PGA Tour”, dijo. “Estaba un poco nervioso a los 17 hoy, pero creo que saqué todos mis nervios en Detroit”.

Esto es lo que imaginaron Ken Bentley, un ejecutivo retirado de Nestlé, y Stills cuando se fundó la APGA hace 12 años para brindar oportunidades a los golfistas de minorías. Su asociación estratégica con el Tour, que comenzó en 2013, alcanzó el siguiente nivel este año cuando el comisionado del PGA Tour, Jay Monahan, se comprometió por 10 años y $ 100 millones para apoyar a organizaciones sin fines de lucro que sirven a los negros y otras poblaciones subrepresentadas y desatendidas.

“En su conferencia de prensa ‘State of the Tour’ el año pasado, Jay dijo: ‘No necesariamente sabemos cuál es la solución, pero queremos ser parte de ella’. Decidimos apoyarnos en lo que ya estamos haciendo y eso incluyó APGA ”, dijo Ramsey. “Tenemos un largo camino por recorrer, pero hemos tenido un gran comienzo”.

No busque más, Kamaiu Johnson, quien no hace mucho tiempo no sabía cómo iba a pagar su próxima entrada. Ahora, solo su camisa estaba adornada con ocho logotipos de patrocinadores diferentes, incluido Farmers Insurance en su camisa y Titleist en su manga derecha. También se están uniendo más patrocinadores de renombre que quieren ser parte del éxito del circuito, incluida MasterCard.

“Estos muchachos tienen mucho talento”, dijo Horschel, “y todo lo que realmente necesitan es un poco de tutoría y algo de respaldo financiero, y creo que veremos, con suerte, en los próximos cinco, 10 años”. más minorías en el PGA Tour, lo que sería una gran cosa para el juego del golf “.

Horschel concluyó la ceremonia de premiación confirmando que todos los patrocinadores de su evento de este año confirmaron que regresarían para apoyar una secuela el año siguiente.

“No quiero ver a ninguno de ustedes aquí el año que viene”, dijo. “Con suerte, estáis todos en el Korn Ferry Tour”.

Incluso Willie Mack III sonrió al pensarlo.

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