September 25, 2021

Científicos mapean el camino de un mamut lanudo de 17.000 años con su colmillo

Una ilustración de un mamut lanudo macho adulto en Alaska.

James Havens / Museo del Norte de la Universidad de Alaska

Podríamos pensar en los mamuts lanudos como bestias gigantes y pesadas de una era desaparecida, pero un nuevo estudio sugiere que su enorme tamaño no les impidió contar millas importantes en el gélido norte hace miles de años.

“No está claro si fue un migrador estacional, pero cubrió un terreno serio”, explica Matthew Wooller, investigador de la Universidad de Alaska Fairbanks, en un comunicado. “Visitó muchas partes de Alaska en algún momento de su vida, lo cual es bastante sorprendente cuando se piensa en lo grande que es esa área”.

Wooller dirigió un equipo que utilizó datos de isótopos químicos para mapear el viaje de la vida de un solo mamut que vivió hace más de 17.000 años. Un artículo sobre los hallazgos es la historia de portada de la edición de esta semana de la revista Science.

El grupo de investigadores internacionales analizó las firmas isotópicas en el colmillo del mamut macho de los elementos estroncio y oxígeno, luego cruzó esos datos con mapas de variación de isótopos en Alaska creados a partir del análisis de los dientes de pequeños roedores de todo el estado.

“Desde el momento en que nacen hasta el día en que mueren, tienen un diario y está escrito en sus colmillos”, dijo Pat Druckenmiller, paleontólogo y director del Museo del Norte de la Universidad de Alaska. “La madre naturaleza no suele ofrecer registros tan convenientes y de por vida de la vida de un individuo”.

Los registros dentales antiguos muestran que el gran niño vivió hasta los 28 años y en ese tiempo cubrió lo suficiente de la tundra, la taiga y las montañas de Alaska para casi dar la vuelta al mundo dos veces.

Sin embargo, este lanudo no tuvo un viaje fácil. El análisis mostró un cambio abrupto alrededor de los 15 años que probablemente signifique que el mamut fue excluido de su manada, lo que a menudo ocurre con los elefantes contemporáneos. Más tarde, un aumento en los isótopos de nitrógeno durante el último invierno de la vida del animal sugiere que pudo haber muerto de hambre donde sus restos finalmente se recuperaron sobre Brooks Range.

Ese destino fue un triste presagio para toda la especie. El mamut individual estaba relacionado con el último grupo que vagaba por el territorio continental de Alaska, probablemente sobrevivido solo por un pocos grupos pequeños en las islas del norte.

La investigación también tiene una sensación oscuramente relevante hoy en día para las especies existentes en el norte, como el oso polar, que están viendo disminuir su rango tradicional a medida que el Ártico asume la peor parte del calentamiento global.

“El Ártico está experimentando muchos cambios ahora, y podemos usar el pasado para ver cómo se desarrolla el futuro para las especies hoy y en el futuro”, dijo Wooller. “Tratar de resolver esta historia de detectives es un ejemplo de cómo nuestro planeta y nuestros ecosistemas reaccionan ante el cambio ambiental”.