September 24, 2021

¿La historia de la biología sintética de Ginkgo Bioworks vale $ 15 mil millones?

“Los tiempos deben ser buenos cuando una empresa de biotecnología joven puede permitirse contratar a personas para que escriban artículos no relacionados al estilo de una revista”. gruñó Dirk Haussecker, un experto seleccionador de acciones biotecnológicas que está activo en Twitter.

Kelly dice que la revista se inspiró en Think, una publicación periódica impresa por IBM a partir de la década de 1930. “¿Por qué hicieron eso? Bueno, nadie sabía qué diablos era una computadora ”, dice Kelly, quien ve a Ginkgo desempeñando un papel similar como evangelista de las posibilidades de la ingeniería genética.

Durante un podcast, los periodistas de Stat News compararon Ginkgo con una “acción de memes” o “stonk”, posicionada para atraer a un público inversionista que persigue tendencias sin tener en cuenta los fundamentos empresariales. Cuando se finalice el acuerdo con SPAC, en algún momento de septiembre, la compañía cotizará bajo el símbolo bursátil “DNA”, que alguna vez fue propiedad de Genentech, uno de los primeros héroes de la escena biotecnológica. “Ginkgo Bioworks no merece usar el símbolo del ADN”, dijo el reportero de acciones de Stat, Adam Feuerstein.

Los SPAC son un Tendencia de Wall Street que ofrece una ruta de salida a bolsa con un poco menos del escrutinio habitual de las perspectivas financieras de una empresa. Will Gornall, profesor de la escuela de negocios de la Universidad de Columbia Británica, cree que democratizan el acceso de los inversores a los sectores de moda, pero también pueden sobrestimar el valor de las empresas. Algunos acuerdos, como el que hizo pública la empresa espacial Virgin Galactic Holdings de Richard Branson, han funcionado bien, pero cinco empresas de coches eléctricos que se hicieron públicas a través de SPAC fueron posteriormente golpeadas con lo que Bloomberg llamó correcciones “brutales”.

Gornall puede ver la lógica de un apostador en la apuesta de Ginkgo. En los últimos años, las ganancias del mercado de valores han sido impulsadas por solo un puñado de empresas de tecnología, incluidas Amazon, Apple, Facebook, Google y Microsoft, cada una con un valor de más de un billón de dólares. “La valoración podría tener sentido si hay siquiera un 1% de probabilidad de que la biología sea la computadora del futuro y esta es la empresa que lo logra”, dice Gornall.

Productos de otras personas

Desde su fundación, Ginkgo ha gastado casi 500 millones de dólares, la mayor parte de ellos en la construcción de laboratorios equipados con robots, secuenciadores de genes e instrumentos de laboratorio sofisticados como espectrómetros de masas. Estas “fundiciones” le permiten probar genes agregados a microorganismos (a menudo levaduras) u otras células. Afirma que puede crear 50.000 células modificadas genéticamente diferentes en un solo día. Un objetivo típico de un proyecto de fundición es evaluar cuál de los cientos de versiones de un gen dado es particularmente bueno para, por ejemplo, convertir el azúcar en una sustancia química específica. Kelly dice que los clientes pueden utilizar los servicios de Ginkgo en lugar de construir su propio laboratorio.

Lo que falta en la historia de Ginkgo son los productos de gran éxito que resulten de su servicio de investigación. “Si te estás etiquetando a ti mismo ‘synbio’, eso es poner el listón alto para el éxito, estás diciendo que vas a la luna”, dice Koeris. “Ha recaudado tanto dinero con una visión fantástica que pronto necesitará tener un producto transformador, ya sea un medicamento o algún producto industrial loco”.

Hasta la fecha, la ingeniería de células de levadura de Ginkgo ha llevado a la producción comercial de tres moléculas de fragancia, dice Kelly. Robert Weinstein, presidente y director ejecutivo de la rama estadounidense del fabricante de saborizantes y aditivos Robertet, confirmó que su empresa ahora fermenta dos de estas moléculas utilizando levadura diseñada por la empresa de Kelly. Uno, gamma-decalactona, tiene un fuerte aroma a melocotón. El otro, massoia lactone, es un líquido transparente normalmente aislado de la corteza de un árbol tropical; utilizado como aromatizante, puede venderse en línea por $ 1,200 el kilogramo. Hacer funcionar un fermentador durante todo el año podría generar unos pocos millones de dólares en un producto químico de especialidad de este tipo.

Ingenieros de organismos: Los cinco fundadores de Ginkgo Bioworks se conocieron en el MIT. Desde la izquierda: Reshma Shetty, Barry Canton, Jason Kelly, Austin Che, Tom Knight.

BIOWORKS DE GINGKO

Para George Church, profesor de la Facultad de Medicina de Harvard, estos productos aún no están a la altura de la promesa de que la biología sintética transformará ampliamente la fabricación. “Creo que los sabores y las fragancias están muy lejos de la visión de que la biología puede hacer cualquier cosa”, dice Church. Kelly también a veces lucha por reconciliar el potencial “disruptivo” que ve para la biología sintética con lo que ha logrado Ginkgo. Church llamó mi atención sobre un informe de mayo en el Boston Globe sobre la fusión de Ginkgo con Soaring Eagle. En él, Kelly dijo que su empresa era una inversión atractiva porque el mundo se estaba familiarizando con el extraordinario potencial de la biología sintética, citando las vacunas covid-19 hechas de ARN mensajero y las proteínas libres de animales en nuevas hamburguesas de plantas, como las de Impossible. Alimentos.

“El artículo era una lista de logros, pero los logros más interesantes eran de otros”, dice Church. “No me parece sumar $ 15 mil millones”. Aún así, Church dice que espera que Ginkgo tenga éxito. La compañía no solo es su “unicornio favorito”, sino que también adquirió los restos de algunas de sus propias empresas emergentes de bio sintético después de que quebraron (también vendió recientemente una compañía a Zymergen). El rendimiento de Ginkgo en el futuro “podría ayudar a todo nuestro campo o dañar todo nuestro campo”, dice.

Si bien el trabajo de Ginkgo no ha llevado a ningún éxito de taquilla, y Kelly admite que es “frustrante” que la biotecnología tarde tanto, dice que los productos de otros clientes llegarán pronto. La compañía de cannabis Cronos, con sede en Canadá, dice que para fin de año venderá dulces embriagadores con sabor a piña que contienen CBG, un componente molecular de la flor de marihuana; Ginkgo ayudó a mostrarle cómo hacer el compuesto en levadura. Una empresa derivada de Ginkgo, llamada Motif FoodWorks, dice que espera tener un sabor a carne producido sintéticamente disponible este año también.