September 28, 2021

Emparejar la economía con la empatía para estudiar la vida en el mundo en desarrollo

Reshmaan Hussam ’09, PhD ’15, una vez soñó con convertirse en un “psicohistoriador” como el protagonista de las novelas de la Fundación Isaac Asimov que combina sociología, historia y estadística para salvar el mundo. Tal vez, pensó, tal psicohistoriador podría dar sentido a los contrastes marcados y desconcertantes que marcaron su infancia viviendo en los suburbios de Virginia y visitando a las familias de sus padres en Bangladesh. Recuerda profundamente la culpa y la confusión que sintió conduciendo en el tráfico de Dhaka con su familia, viendo a niños descalzos golpeando las ventanas, pidiendo comida y dinero. Cuando descubrió la economía del desarrollo, con su enfoque en el comportamiento humano y el rigor experimental, el campo se sintió lo más cercano a la psicohistoria de Asimov como pudo.

Como licenciada en economía en el MIT, Hussam reforzó su interés natural en las artes liberales con habilidades en matemáticas, diseño experimental y análisis de datos. Tomó clases con Abhijit Banerjee y Esther Duflo, PhD ’99, los fundadores ganadores del Nobel del Laboratorio de Acción contra la Pobreza Abdul Latif Jameel (J-PAL), quienes la introdujeron en la economía del desarrollo y luego se desempeñaron como asesores de su doctorado. “Hay billetes de un dólar que puedes recoger en todo el mundo”, recuerda que dijo Banerjee. “No es necesario optar por el único cambio de un millón de dólares; busca los pequeños billetes de un dólar “.

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Hussam construyó su disertación en el MIT en torno a uno de esos pequeños cambios: los comportamientos de lavarse las manos en Bengala Occidental. Ya se habían invertido millones de dólares en campañas de salud pública en torno al lavado de manos, con poco que mostrar. Así que la gente se mostró escéptica con la propuesta de Hussam de diseñar un dispensador de jabón simple que registre el uso, llenarlo con jabón espumoso como una alternativa a las barras ásperas que se usan para lavar la ropa y limpiar la casa, colocarlo en algún lugar visible en las casas de los sujetos y usar los datos para motivar a los hogares a desarrollar el hábito de lavarse las manos.

Pero funcionó. El simple hecho de dar a los hogares dispensadores y jabón accesibles y baratos generó beneficios para la salud de los niños: en unos meses, los que vivían en hogares con dispensadores crecieron y engordaron más que los que vivían en hogares sin ellos. Una clave, dice, fue “hacer que los niños se entusiasmen con la participación, lo que luego podría transferirse a los padres”.

Hussam considera que sus resultados son un llamado a “pensar con más empatía y matices acerca de cómo las personas en el mundo en desarrollo toman decisiones en torno a la salud preventiva”. Ese enfoque compasivo es lo que une sus proyectos, incluida su reciente investigación que explora el significado del trabajo para los refugiados rohingya que huyeron de Myanmar para escapar de la violencia genocida.

Después de unirse a la facultad de Harvard Business School en 2017, Hussam pasó cuatro años trabajando con colegas en un proyecto que ofrecía diferentes niveles de ayuda en efectivo y trabajo a refugiados en campamentos en Bangladesh. Por lo general, dice, los campamentos son lugares de profunda ociosidad. Incluso cuando los trabajadores de las ONG organizan actividades culinarias o culturales, la asistencia es escasa. Si bien algunos podrían interpretar este comportamiento como pereza, “lo que encontramos fue no, están bastante desesperados por trabajar”, dice Hussam. “Trabajar, en lugar de realizar actividades, parece ofrecer un sentido de significado”.

Durante el experimento, Hussam y sus colegas pagaron a un grupo para que realizara un trabajo de topografía durante dos meses. Un segundo grupo recibió el mismo salario sin necesidad de mano de obra. Y un tercer grupo de control recibió una cantidad mucho menor a cambio de una breve encuesta. En el caso de los sujetos masculinos, “encontramos que el dinero por sí solo, que es bastante dinero dada su indigencia, apenas mejora el bienestar psicosocial”, dice. En cambio, la clave fue el trabajo. Los hombres a los que se les pagaba por trabajar estaban menos deprimidos y menos estresados ​​y reportaron un 22% menos de días de ideación suicida que aquellos que no trabajaban. Las mujeres, señala, vieron mejoras en el bienestar del dinero en efectivo y el trabajo, aparentemente fortalecidas por la independencia que proporciona cualquier tipo de dinero.

En última instancia, “a pesar de su pobreza, los beneficios materiales por sí solos pueden no ser suficientes cuando las personas se encuentran en condiciones tan desesperadas mental o emocionalmente”, concluye Hussam. Cualquier intento de ayudar debe provenir de un lugar de respeto y humanidad compartida. Ella espera que su trabajo sirva para humanizar a los millones atrapados en crisis de refugiados en todo el mundo: personas que han perdido “un lugar al que llamar hogar, personas con las que pueden conectarse y una dirección o propósito”.