September 28, 2021

Por qué capturar carbono es una parte esencial de los planes climáticos de Biden

Los primeros esfuerzos climáticos del presidente Biden priorizaron acciones populares: reunirse con el acuerdo de París, comprar energía y vehículos limpios y eliminar los subsidios a los combustibles fósiles. Pero las estrategias de la administración para impulsar a la nación hacia emisiones netas cero también se apoyan en gran medida, aunque menos obviamente, en un área más delicada: capturar o eliminar grandes cantidades del dióxido de carbono que impulsa el calentamiento global.

En julio, la Oficina de Energía Fósil del Departamento de Energía de EE. UU. Añadió “and Carbon Management” a su nombre, lo que indica un cambio distinto en una agencia tradicionalmente centrada en desarrollar formas más eficientes de extraer combustibles fósiles y convertirlos en energía. Ahora, el objetivo central de la oficina, respaldada por alrededor de 750 empleados federales y un presupuesto de casi mil millones de dólares, es desarrollar formas mejores y más baratas de limpiar las industrias que contaminan el clima.

Shuchi Talati, jefe de personal de la Oficina de Energía Fósil y Gestión del Carbono.

FOTO DE CORTESÍA

Las nuevas prioridades incluyen: tecnologías y técnicas avanzadas que pueden evitar que el CO2 se escape de las fábricas y plantas de energía, eliminarlo de la atmósfera, convertirlo en nuevos productos y almacenarlo para siempre.

La oficina colocó a varios investigadores enfocados en estos temas en roles de liderazgo, incluido el nombramiento de jefe de personal de Shuchi Talati. Ella supervisará muchos de los cambios en la agencia junto con Jennifer Wilcox, la subsecretaria adjunta principal. Talati fue anteriormente subdirector de políticas en Carbon 180, un defensor de la eliminación y el reciclaje de carbono, y miembro de la Unión de Científicos Preocupados.

La agenda del presidente Biden también se está desarrollando en el proyecto de ley de infraestructura de $ 1 billón, que el Senado ya aprobó. Proporciona miles de millones de dólares para desarrollar plantas de captura directa de aire que puedan succionar CO2 del aire, tuberías para moverlo y sitios donde pueda quedar enterrado en formaciones geológicas a gran profundidad.

Muchos en el movimiento climático argumentan que la captura de carbono es una distracción de la misión principal de eliminar los combustibles fósiles lo más rápido posible. Y el campo está plagado de fallas, incluida una variedad de despilfarros respaldados por el Departamento de Energía como el proyecto de carbón limpio FutureGen de casi $ 2 mil millones.

Pero la investigación encuentra que será mucho más difícil y costoso eliminar las emisiones y prevenir niveles peligrosos de calentamiento sin la captura y remoción de carbono, particularmente en las industrias pesadas donde existen pocas otras opciones. Y el número de proyectos comerciales exitosos está creciendo en todo el mundo, reduciendo las emisiones de las plantas de acero, hidrógeno y fertilizantes.

En la entrevista que sigue, le pregunté a Talati qué papel debería desempeñar la captura de carbono en nuestra respuesta al cambio climático y cómo está trabajando la Oficina de Energía Fósil y Gestión del Carbono para acelerar el progreso en el campo.

La entrevista que sigue ha sido ligeramente editada por su extensión y claridad.

¿Por qué era importante cambiar o ampliar el mandato de su oficina?

Cuando se trata de objetivos climáticos, especialmente cero neto, la gestión del carbono tiene un papel cada vez más importante que desempeñar. Eso significa no solo lidiar con nuestras emisiones continuas, sino reconocer que por cada tipo de combustible fósil que se quema, tenemos que administrar el carbono que viene con eso.

Asegurarse de que esos dos estuvieran conectados en nombre de nuestra oficina es importante para la forma en que esta oficina hace su trabajo y cómo se percibe. Porque no queremos hacer ningún trabajo sobre combustibles fósiles que no esté relacionado con la mitigación de los impactos ambientales asociados a ellos.

¿Cómo ve el Departamento de Energía que la captura y el almacenamiento de carbono encajen específicamente en el esfuerzo más amplio para acelerar la descarbonización y abordar el cambio climático?

Donde podamos hacer la transición a las energías renovables, queremos tomar esas decisiones. Pero donde no podemos, CCS [carbon capture and storage] tiene un papel muy importante que desempeñar. Con industrias como el cemento, sabemos que la CAC es absolutamente esencial para capturar esas emisiones.

Podemos capturar no solo las emisiones de la energía real que se necesita, sino también las emisiones liberadas durante el proceso de producción, donde no existen otros mecanismos para prevenir ese CO2. CCS es solo una forma increíblemente versátil de capturar las emisiones de muchos de estos sectores difíciles de descarbonizar.

Cuando se trata de la industria de la energía, en especial al gas natural, hay muchas plantas de energía de gas natural que no están programadas para retirarse hasta después de 2035, que es después de nuestro objetivo de electricidad 100% limpia. Eso representa más de 200 gigavatios que seguirán operando con gas natural. Entonces, para permitir que eso sea limpio, CCS es realmente la única opción.

También quiero decir que, en el caso del gas natural, nunca antes habíamos demostrado esta tecnología. Entonces, si realmente queremos comprender los costos reales y cómo se verá realmente la comercialización, primero debemos invertir en la demostración. Eso es realmente lo que podría hacer nuestra oficina.

Muchos activistas climáticos consideran que el apoyo a la captura de carbono es similar a otorgar una licencia social para que la industria de los combustibles fósiles continúe operando. ¿Cómo responde cuando escucha a la gente plantear esas preocupaciones?

Entiendo de dónde vienen muchas de estas críticas. Esta no ha sido una industria que haya sido necesariamente sencilla. Y creo que el hecho de que esté acoplado a la industria de los combustibles fósiles es realmente un desafío, y eso es algo con lo que estamos lidiando.

Pero creo que cuando se trata de la infraestructura comprometida que tenemos, y especialmente en el sector industrial, donde no se trata necesariamente de la industria de los combustibles fósiles, sino de crear productos que sabemos que vamos a seguir necesitando, como el hormigón. tenemos que pensar en lo que eso significa para las emisiones y llegar a cero. Realmente no hay otras opciones.

El papel de nuestra oficina, y el papel del gobierno federal, es garantizar que lo estamos haciendo correctamente y crear una industria que sea responsable y que construya las salvaguardias ambientales en torno a esta tecnología que quizás no existían en el pasado.

Usted mencionó el papel que la captura de carbono puede desempeñar potencialmente para las plantas de gas natural que continuarán operando durante décadas. ¿Pero anticipa que la captura de carbono jugará un papel en la construcción de nueva energía de generación eléctrica en el futuro?

Honestamente, creo que eso realmente depende del mercado y de cómo las empresas privadas ven sus inversiones.

Solo apoyamos los combustibles fósiles reducidos, por lo que cuando se trata de construir nuevo gas natural, nuestro apoyo depende en gran medida de si existe esa infraestructura CCS. Y creo que un componente realmente importante de eso también es el almacenamiento confiable. En este momento, se utiliza una gran cantidad de CO2 para mejorar la recuperación de petróleo. [freeing up remaining oil from wells] y queremos asegurarnos de que estamos ayudando a construir una infraestructura de almacenamiento duradera, alrededor de reservorios geológicos y alrededor de CO2 a productos que tienen almacenamiento de larga duración, como materiales de construcción.

Incluso si esta puede ser una herramienta eficaz para las plantas de cemento o para algún elemento de las plantas de gas natural existentes, todavía existe un temor razonable de que pueda haber falsificaciones aquí. Esas emisiones podrían filtrarse más de lo que dicen las empresas, tanto de las propias plantas como de los sitios de extracción, o porque los sitios de almacenamiento de carbono no funcionan con la eficacia esperada. ¿Cómo podemos asegurarnos de que la industria haga estas cosas de manera confiable?

Creo que ese es el papel de nuestra oficina y creo que ese es el papel de esta administración. Estoy totalmente de acuerdo. Creo que debemos asegurarnos de que el almacenamiento confiable funcione realmente. Tenemos experiencia en términos de la forma en que el CO2 se ha almacenado en depósitos de petróleo y gas agotados, pero no tenemos tanta experiencia con acuíferos salinos. [permeable rocks filled with salt water].

Necesitamos hacer proyectos de demostración. Tenemos que tener [monitoring, reporting, and verification] capacidades en las que confiamos, que son sólidas y que funcionan a escala. Y eso requiere inversión del gobierno y capacidad realmente dedicada.

También creo que nuestra infraestructura tiene fugas en toda la cadena de suministro de gas natural. Así que esa es en realidad una de las prioridades que enumeramos en nuestro próximo presupuesto: reducir el metano.

Eso significa cambiar la forma en que nuestra oficina ha trabajado a menudo en el pasado. Queremos cambiar la conversación para tener el menor impacto ambiental posible de la extracción que está ocurriendo.

El proyecto de ley de infraestructura que está avanzando incluye fondos para plantas de captura de aire directo. ¿Qué papel considera el Departamento de Energía que desempeña la eliminación de carbono directamente del aire en los esfuerzos por abordar el cambio climático?

Es increíblemente emocionante que esta sea la mayor inversión en eliminación de carbono de la historia. El hecho de que reconozcamos la necesidad de contar con fondos de demostración enfocados para la captura aérea directa es la primera absoluta de su tipo a nivel mundial. Y entonces [the Department of Energy] juega un papel muy importante para ayudar a invertir en estas tecnologías tempranas, para demostrarlas y para poder realmente ayudar a las empresas privadas a aprovechar el increíble trabajo que han realizado en este espacio.

Cuando se trata de captura directa de aire, estas demostraciones son increíblemente caras. Y $ 3.5 mil millones de dólares en realidad no llegan tan lejos como la mayoría de la gente cree que podría llegar.

Estamos increíblemente entusiasmados con esta tecnología. Pero hay otros que creo que merecen el mismo enfoque, como la mineralización mejorada. [developing ways to accelerate the natural process by which certain types of minerals capture carbon dioxide].

Cuando hablamos de eliminación de carbono diseñado, creo que la mineralización mejorada aún no ha tenido su momento bajo el sol. [Direct-air capture] es lo primero que nos viene a la mente y queremos cambiar eso. La mineralización mejorada tiene una increíble capacidad de escala.

¿Cómo se siente acerca de la tensión, o si existe, entre aumentar la eliminación de carbono, pero también tener en cuenta los límites potenciales de nuestra capacidad para hacerlo?

Esa es una pregunta increíblemente importante.

La eliminación de dióxido de carbono no debe aplicarse en los casos en que podamos reducir las emisiones de otras formas. Para las empresas, eso significa reducir sus emisiones a través de la eficiencia energética, la electrificación o cualquiera que sean esas otras formas. Evitar las emisiones primero es siempre la prioridad. Siempre. Debido a que será más barato, será más eficiente hacerlo. La remoción de carbón es difícil. Es caro. Y la industria aún no existe a gran escala.