October 19, 2021

La colisión de una estrella muerta causa una explosión estelar como nunca antes se había visto

Animación de un artista de un sistema estelar binario eclipsante.

Caltech / IPAC

Durante años, un extraño rayo de luz que irradiaba desde las profundidades del cielo nocturno había desconcertado a los astrónomos. Algunos lo rastrearon meticulosamente y poco a poco se dieron cuenta de lo que revelaba la luz: el registro del cadáver de una estrella que se precipitó hacia su estrella compañera y la obligó a explotar como una gran explosión estelar o supernova.

La asombrosa reacción en cadena ocurrió en 2014, pero su evidencia apenas llegó a la Tierra debido a la velocidad a la que la luz viaja a través del espacio, según investigadores que publicaron detalles de la saga en la revista Science el jueves.

“Los teóricos habían predicho que esto podría suceder, pero esta es la primera vez que realmente vemos un evento de este tipo”, dijo en un comunicado el autor principal del estudio, Dillon Dong, estudiante graduado del Instituto de Tecnología de California.

Hace unos 300 años, dicen los investigadores, la carcasa de la estrella masiva entró en las cercanías de la estrella viviente más pequeña y convirtió a esta última en su compañera. Y así comenzó su danza de la muerte.

Esta ilustración muestra una estrella masiva que está a punto de explotar. La explosión se desencadenó después de que su compañera estrella muerta (un agujero negro o estrella de neutrones) se hundiera en el núcleo de la estrella.

Chuck Carter

La enorme estrella del cadáver que arrastró el otro objeto estelar a la tierra de los muertos podría haber sido un agujero negro, que tiene una intensidad gravitacional tan alta que succiona violentamente todo en su abismo, o una estrella de neutrones. Las estrellas de neutrones también son bastante poderosas. Están compuestos casi exclusivamente de neutrones: una cucharada de uno equivaldría al peso del Monte Everest.

Después de que ambas estrellas giraran alrededor de la otra durante siglos, chocaron. Esa colisión es lo que provocó la explosión de la estrella viviente, o supernova. La supernova resultó en un chorro brillante que sobresalía del núcleo de la estrella cuando el objeto colapsaba sobre sí mismo, iluminando repentinamente el espacio que lo rodeaba.

La luminiscencia formó el destello detectado por el equipo de Dong en forma de ondas de radio de corta duración que luego se compararon con un espectro de rayos X del cielo. Los datos se recopilaron del Very Large Array Sky Survey (VLASS), que tiene la intención de obtener imágenes de aproximadamente el 80% del cielo en tres fases durante siete años.

Gregg Hallinan, profesor de Astronomía en Caltech, dijo: “De todas las cosas que pensamos que descubriríamos con VLASS, esta no fue una de ellas”.