January 18, 2022

El poder de las innovaciones simples

Un laberinto de habitaciones se extiende a lo largo del tercer piso de la N51, el edificio gris degradado que ha albergado durante mucho tiempo el Museo del MIT. Las habitaciones se parecen más al taller de un manipulador que al laboratorio de un científico. Hay equipos para trabajar la madera, equipos para trabajar el metal, martillos, llaves inglesas y docenas de cajas solo para almacenar piezas de bicicletas. Las estufas se alinean en el alféizar de una ventana. Las ollas que enfrían los alimentos mediante la evaporación de una capa circundante de arena húmeda ocupan un pasillo. Colgando del techo, hay una bicicleta flotante que está suspendida sobre cuatro pontones, por lo que un ciclista pedalearía justo por encima de la superficie del agua. Este es D-Lab.

Pregunte a diferentes miembros de D-Lab qué significa la D y es probable que obtenga una variedad de respuestas. A menudo, la gente dice “diseño” o “desarrollo”. En un momento, la D fue un marcador de posición para una frase completa: “Desarrollo a través del diálogo, el diseño y la difusión”. Ta Corrales ’16 añade otra palabra con D a la lista: “D-Lab descarrila estudiantes “, dice,” y esa era yo también “.

Corrales era una estudiante de primer año de Costa Rica cuando descubrió este enclave ecléctico dentro del MIT, donde 26 miembros del personal brindan apoyo a 15 clases que enseñan a los estudiantes del MIT cómo la innovación tecnológica puede unir a las personas. Los estudiantes, a su vez, enseñan a otros en áreas menos desarrolladas cómo construir herramientas que simplificarán sus vidas. D-Lab trabaja en más de 25 países de los cinco continentes para ayudar a elevar el nivel de vida. Al final de su segundo año, Corrales decidió que en lugar de perseguir su primer amor, la química, haría del trabajo de D-Lab la base de su carrera.

Resolviendo problemas

Hoy, cinco años después de graduarse del MIT con una licenciatura en ingeniería mecánica (y una especialización en química), Corrales es líder en el Centro de Innovación OAXIN, una organización sin fines de lucro en el estado mexicano de Oaxaca. OAXIN se fundó en 2019 después de que 32 socios académicos, sin fines de lucro y gubernamentales, incluidos D-Lab y MIT Enterprise Forum Mexico, colaboraran para identificar formas de fortalecer la economía regional. En la actualidad, alrededor de 10 miembros de OAXIN realizan talleres en los que los lugareños y los estudiantes visitantes del MIT diseñan y construyen herramientas para que las utilicen los oaxaqueños. Los participantes del taller dicen que salen sintiéndose conectados con sus comunidades y empoderados para resolver problemas tecnológicos. A menudo, contribuyen a la economía local en el camino.

Al comienzo de un taller típico de cinco días, 25 participantes discuten las mayores necesidades de los oaxaqueños y votan por cinco en los que enfocarse. Los participantes podrían decir que quieren preparar la comida más rápidamente, evitar inhalar humo mientras cocinan o iluminar sus casas por la noche. Después de elegir qué problemas abordar, Corrales guía a los lugareños a través de un proceso de diseño en el que intercambian ideas sobre tecnología, construyen prototipos, ven qué funciona bien y qué necesita mejorar, y luego repiten el proceso. Pequeños grupos de estudiantes del MIT a veces viajan a Oaxaca para unirse, y aquellos que hacen prototipos de soluciones a menudo en el laboratorio del MIT.

Corrales muestra una prensa de carbón en un taller en Oaxaca, México.

PROGRAMA OC3

“Ta Corrales nos mostró que para que una comunidad sea próspera, tiene que entender cómo administrar la tecnología”, dice Enoc Ramírez, un ex participante del taller, a través de un traductor por mensaje de texto.

Ramírez ha disfrutado trabajando con herramientas desde que era un niño, y ha construido máquinas como trituradoras de agave y cortadoras de césped durante mucho tiempo. Durante su primer taller con Corrales en 2018, aprendió un marco para investigar estrategias de diseño, hacer prototipos y mejorar sus diseños, lo que hizo que su trabajo como inventor y soldador fuera mucho más fácil y eficiente. Ahora dirige talleres a través de OAXIN, además de arreglar y crear herramientas en su negocio.

Recientemente, ayudó a un grupo de mujeres a acelerar el procesamiento del pescado ayudándolas a diseñar un cuchillo con una hoja optimizada para descalcificar el pescado de un lado y limpiarlo del otro. Espera que el aprendizaje de habilidades de ingeniería y diseño en los talleres que él y Corrales dirijan les brinde a los oaxaqueños más oportunidades laborales y evite que los jóvenes, como sus dos hijos, necesiten inmigrar ilegalmente a los Estados Unidos, como lo hizo él una vez.

Heredar el activismo

Corrales proviene de una línea de lo que ella llama “mujeres activistas”. Su abuela dirige una cooperativa que ofrece educación y microcréditos a mujeres que quieren iniciar negocios en su ciudad natal de Los Lagos, Costa Rica. Cuando Corrales estaba creciendo, su madre dirigía una escuela para niños con discapacidades de aprendizaje que provenían de comunidades desatendidas. El nombre de Corrales proviene de ambos. Su madre eligió Tachmahal, que para ella significa “tesoro” (y que su hermana acortó a “Ta” cuando eran jóvenes). Y su abuela sugirió su segundo nombre, Marie, en honor a la química pionera Marie Curie. Corrales tenía la intención de seguir los pasos de Curie como química, pero también sabía que quería mantener la tradición familiar de promover la justicia social.

Corrales no se veía a sí misma como ingeniera cuando comenzó la universidad. Eso cambió en su segundo año, durante un viaje de D-Lab a Arusha, Tanzania. Los agricultores de la región estaban utilizando un proceso laborioso para separar las semillas de las plantas de sus tallos a mano, y Corrales les ayudó a construir una trilladora con motor de bicicleta para que pudieran procesar cultivos como el maíz y los frijoles con mayor rapidez.

“Ta Corrales nos mostró que para que una comunidad sea próspera, tiene que entender cómo administrar la tecnología”.

Al crecer, Corrales evitó las herramientas eléctricas, pensando que eran solo para hombres. Pero su tiempo en Tanzania demostró que, de hecho, podía usar herramientas tan bien como cualquier otra persona. “Hay un cambio en la autopercepción que ocurre cuando te das cuenta de que eres capaz de inventar algo”, dice ella.

De regreso en el MIT, Corrales cambió su especialización a ingeniería. Solo le faltaban unas pocas clases para obtener un título de química, y la mudanza significó seis meses adicionales de escuela, pero se sintió bien. Sabía que había encontrado su nicho.

Corrales se convirtió en una ingeniera experta y pronto se encontró con el título de “Jefa MacGyver”. La profesora de D-Lab y directora asociada de académicos Libby Hsu, MEng ’10, SM ’11, dice que una vez vio a Corrales levantar una linterna impermeable con materiales que había en una de las ciudades mexicanas donde estaban trabajando. “Todo el mundo la ve como una increíble retocadora”, dice Hsu.

Innovando con poco dinero

Giacomo Zanello, profesor asociado de la Escuela de Agricultura, Políticas y Desarrollo de la Universidad de Reading en el Reino Unido, dice que existe una conciencia cada vez mayor del valor que tienen las innovaciones simples como la linterna de Corrales. “No es necesario ir a la luna para ser innovador”, dice, y agrega que tener usuarios de una tecnología que dirijan el proceso, como lo hace D-Lab, se está poniendo de moda como una forma valiosa de motivar el cambio.

En Oaxaca, Corrales ha ayudado a los lugareños a desarrollar varios inventos, incluida una prensa para una tortilla delgada y crujiente llamada totopo que se hace solo en esta región. Las prensas de tortilla estándar no presionan la masa lo suficientemente fina para hacer totopos, que tradicionalmente se han estirado y moldeado a mano. Una prensa personalizada que Corrales ayudó a crear aumentó sustancialmente la capacidad de producción de los locales.

Corrales en el taller de Smith Assembly
En sus talleres de Smith Assembly, Corrales enseña a los participantes a hacer muñecos oaxaqueños tradicionales, entre otras cosas.

MONTAJE DE SMITH

En estos días, Corrales está llevando el espíritu inclusivo de D-Lab a todo el mundo a través de una empresa llamada Smith Assembly que fundó en la primavera de 2020 con su compañera de ingeniería Liz Hunt. Con esta nueva empresa, Corrales y Hunt ofrecen talleres de formación de equipos para empresas de habla inglesa. Con la ayuda de Smith Assembly, los compañeros de trabajo diseñan y crean herramientas o proyectos de arte en talleres similares a los que dirige Corrales en Oaxaca. Por ejemplo, los participantes del taller pueden hacer muñecos oaxaqueños tradicionales con forma de criaturas fantásticas o míticas.

Durante la pandemia de covid-19, los talleres remotos de Smith Assembly han ayudado a los participantes a innovar utilizando materiales comunes como lápices, cajas de cereales y tapas de botellas de prescripción médica. La empresa está construyendo conexiones incluso entre compañeros de trabajo socialmente distanciados.

Corrales ha estado viviendo con su familia en Costa Rica durante la pandemia, pero eso no significa que haya dejado Oaxaca atrás. Ella y otros miembros de OAXIN han pasado a realizar talleres centrados en la pandemia de forma remota a través de mensajes de texto y segmentos de audio de WhatsApp. Por ejemplo, muchas comunidades costeras de Oaxaca concentran su producción de alimentos en la pesca, mientras dependen de frutas y verduras importadas de otras partes de México. En los primeros días de la pandemia, las cadenas de suministro de verduras se interrumpieron, dejando poco que comprar en las tiendas de la ciudad o en los mercados de las aldeas. OAXIN organizó un taller basado en WhatsApp para enseñar a las personas que sabían poco sobre jardinería cómo cultivar verduras en sus patios traseros.

“[Before the pandemic] si me hubieras preguntado si podíamos hacer esto virtualmente, seguramente te habría dicho que no ”, dice Corrales. Pero con el verdadero espíritu de D-Lab, ella y sus colaboradores innovaron y encontraron un camino a seguir.

A medida que las vacunas estén disponibles, Corrales espera comenzar a viajar y realizar talleres de Smith Assembly en persona, pero por el momento, se queda en Costa Rica y continúa trabajando en línea.

OAXIN ha comenzado recientemente un nuevo proyecto que ayuda a los oaxaqueños a comercializar textiles tradicionales vendiendo chales a través de un mercado en línea. A medida que Smith Assembly se vuelve más concurrida, Corrales ha cambiado sus esfuerzos en Oaxaca de llevar a cabo talleres y hacia la cuantificación de los efectos que esos talleres han tenido en la vida diaria y los ingresos de los participantes. Dos productores de totopo oaxaqueños acordaron actuar como estudios de caso en profundidad, y con los datos recopilados, Corrales descubrió que las prensas le ahorran a cada fabricante de totopo dos horas de trabajo por día y aumentan la capacidad de producción en un 50%.

Es solo un ejemplo de cómo la innovación tecnológica puede unir a las personas para resolver pequeños problemas diarios en el suelo o en la cocina.